Un padre de escuela magnet y ex-maestro de LAUSD: la mentalidad anti-chárter de nosotros-contra-ellos no ayudará a los niños

Por Michael Sweeney

PADRE de estudiante en escuela magnet de lausd MICHAEL SWEENEY CON SUS ALUMNOS ANTIGUOS CUANDO ERA UN MAESTRO DE CLASES EN UNA ESCUELA Chárter

PADRE de estudiante en escuela magnet de lausd MICHAEL SWEENEY CON SUS ALUMNOS ANTIGUOS CUANDO ERA UN MAESTRO DE CLASES EN UNA ESCUELA Chárter

"La situación sobre las escuelas chárter es un desastre... individuos financian políticas que benefician sus propios intereses y que no sirven a nuestros hijos a largo plazo... No se trata solo de proteger su escuela chárter, al menos no si le importan los niños de otras personas... Espero que los padres de las escuelas chárter marchen y apoyen a UTLA..."

Me encontré con esa publicación en las redes sociales la otra noche, y cuando mi cara volvió a la normalidad después de un gesto de fastidio, recogí mis pensamientos. Mi primera impresión fue que parecía una petición tremendamente grande. ¿Cómo podrían los padres de escuelas chárter respaldar de todo corazón a un sindicato que busca activamente cerrar las escuelas de sus hijos, que habitualmente protesta en contra y crea un ambiente hostil para cualquier esfuerzo de ubicación conjunta y que los difama continuamente con verdades a medias, mentiras y una retórica divisoria en todo momento? Después de haber sido pintado como el malo durante tanto tiempo, incluso en estas mismas negociaciones de huelga, ¿cómo es posible que el dar la vuelta y pedir ayuda a esas mismas familias no se sienta como una bofetada? ¿No es un poco como la foto en negativo del viejo dicho acerca de morder la mano que te alimenta... quizás, en este caso, alimentar la boca que te muerde?

Pero a medida que pensaba más en ello, también se me ocurrió que tal vez esto podría ser una oportunidad. En algún momento, si queremos llegar al mundo perfecto de colaboración y relaciones mutuamente beneficiosas entre todos los tipos de escuelas, especialmente la pública tradicional y la chárter, alguien debe ser la persona proverbial más grande y comenzar a extender algunas ramas de olivo. Tal vez en algún lugar de esta huelga en curso, podría haber una oportunidad para fomentar algo de buena voluntad entre los dos lados. Por supuesto, tendría que venir con algunas garantías de que una vez que se guardaran los carteles del piquete y que todos regresaran a sus respectivas aulas, el sindicato no se daría la vuelta y continuaría luchando contra las escuelas de los padres que acababan de brindar apoyo.

Divulgación completa. Crecí asistiendo a escuelas públicas en Inglewood para la primaria y escuela intermedia. Ahora soy padre de una niña que asiste a una escuela magnet de LAUSD con maestros que están en huelga, maestros que amo y apoyo y que me importan. Pero antes de este año académico, mi hija asistió a una escuela chárter independiente, maravillosa y progresiva, llena de padres, maestros y administradores sobresalientes. Yo, también, soy un ex maestro de escuela primaria, trabajando primero como maestro de kínder en una escuela chárter independiente en Leimert Park durante seis años, luego durante cuatro años más como profesor de matemáticas, ciencias y escritura de quinto grado en una escuela chárter independiente en Boston. Habiendo visto a ambos lados, como maestro y padre, tengo una gran preocupación por el bienestar de las escuelas tradicionales del vecindario, así como un gran respeto por el trabajo que se realiza en las escuelas chárter. Y, francamente, me desconcierta y me entristece que los dos estén tan a menudo enfrentados entre sí.

En mi experiencia, parece ser en gran parte una guerra de un solo lado. Tanto como maestro y como padre en las escuelas chárter, realmente no recuerdo que haya habido muchas ganas de compararse, competir o denigrar a las escuelas públicas, privadas, chárter o de otro tipo. La atención se centraba casi exclusivamente en la propia escuela, cómo mejorar la instrucción y las oportunidades para los estudiantes allí, y cómo cumplir con las normas y quedar bien con los poderes siempre vigilantes para que se continuaran otorgando renovaciones y las escuelas pudieran continuar su trabajo.

Por otro lado, las escuelas tradicionales del distrito, y específicamente su sindicato, parecen tener continuamente una preocupación poco saludable por las escuelas chárter cercanas que ven más claramente como competidores. Se los describe como orientados a las ganancias, como elitistas, como instituciones propensas a eludir las reglas y con una multitud de otras verdades a medias y mentiras que se han convertido en puntos de discusión para los políticos anti-chárter, pero que en mi experiencia están totalmente ausentes. Cuando una escuela chárter ocasionalmente falla, las noticias a menudo lo celebran alegremente y lo anuncian como si de alguna manera ilustrara las verdades acerca de todas o incluso la mayoría de las escuelas chárter. Los miembros del sindicato y los padres son llamados regularmente para protestar contra las nuevas solicitudes, renovaciones programadas y esfuerzos de ubicación conjunta, y puede ser incómodamente feo.

La escuela chárter a la que asistía mi hija tuvo que ubicarse conjuntamente en su primer año en una escuela que era totalmente hostil hacia su presencia. Los padres y los niños, algunos de apenas cinco o seis años, a veces se les gritaba cuando entraban a la escuela. Hubo informes de actos de vandalismo contra los vehículos de tanto los maestros del chárter como de los padres.  En un caso, hubo un vecino anti-chárter incitado por un miembro de UTLA que arrojó un cigarrillo encendido al carro de una madre de la escuela chárter y su bebé, luego los persiguió por la calle. Esto no quiere decir que estas acciones representen a la gran mayoría de los padres y maestros de las escuelas públicas como tampoco los fracasos de un pequeño puñado de escuelas chárter representan a sus hermanos calificados, pero proporcionan algunos ejemplos vívidos de a dónde la retórica odiosa puede llevar a aquellos predispuestos a ser incitados. Es la triste realidad de las semillas sembradas por un sindicato que a menudo intenta promover un ambiente tóxico de "nosotros contra ellos".

¿Y para qué?

Las escuelas chárter no van a ninguna parte, e incluso si desaparecieran, la elección ciertamente no lo haría. Incluso en una realidad alternativa donde los chárter dejaran de existir, los padres que buscaran alternativas a la escuela del vecindario local las tendrían. Las escuelas privadas y las afiliadas a la religión han extraído muchos alumnos de la escuela del vecindario aún mucho antes de que las escuelas chárter fueran un concepto y aún serían una opción para los padres que tuvieran los medios. Obtener un permiso para ingresar a escuelas más atractivas dentro del mismo distrito o incluso más atractivas en otros distritos cercanos es relativamente fácil con un poco de esfuerzo y conocimiento. La educación en el hogar sigue siendo una opción preferida para algunas familias. Sin las escuelas chárter un buen número de las familias que actualmente envían a sus hijos a las chárter todavía terminarán eligiendo otra opción. En todo caso, los más perjudicados por la pérdida de buenas opciones de escuelas chárter serían los niños y las familias en los vecindarios menos favorecidos económicamente sin la capacidad de pagar la matrícula de escuelas privadas o religiosas, sin el tiempo o los recursos para poder educar en el hogar y, tal vez, sin los mismos medios o conocimientos del proceso de permisos o la capacidad de enviar fácilmente a sus hijos a escuelas de mayor distancia.

¿Proporcionan las escuelas chárter alguna medida de competencia para las escuelas tradicionales de vecindario? Por supuesto. Lo mismo ocurre con los magnet y los nuevos programas de inmersión en dos idiomas. Pero como con casi todo, eso no es algo malo. La mayoría de las veces, la competencia sirve para promover un mejor producto y beneficios para los clientes. No hay razón de que la educación deba ser diferente. Como ex maestro, sé que es un arte. Se necesita talento para hacerlo bien, e incluso entonces, nadie tiene todas las respuestas. Siempre hay más que aprender, diferentes métodos por explorar. Como profesor, constantemente trataba de aprender de mis colegas, administradores y entrenadores, de expertos en educación, de recursos en línea, de otros maestros en otras escuelas, todo por perfeccionar mi oficio. La mejora es impulsada por la innovación y la creatividad. Y es un hecho que las escuelas chárter, ya que no están tan sujetas a las mismas regulaciones y limitaciones del distrito en cuanto a la entrega de instrucción y los programas, simplemente están más enfocadas en y son capaces de experimentar con esa innovación y creatividad.

Intentar obstaculizar eso no solo es decepcionante, sino que es irresponsable. Y es una pena que a las escuelas del distrito no se les otorgue la misma libertad y la misma responsabilidad. Pero, ¿no es eso un problema con soluciones internas? ¿Por qué no intentar que las escuelas del distrito estén menos maniatadas, en lugar de perseguir a las que afortunadamente no lo están? Si soy un adolescente molesto por que un amigo tenga más libertad y margen de maniobra para fomentar sus intereses e individualidad, ¿no sería mejor discutir con mis padres sobre cómo yo podría tener lo mismo en lugar de intentar de que mis padres hablen con los padres de él acerca de despojarlo de lo mismo? La competencia por los estudiantes existía mucho antes de las escuelas chárter, y continuaría existiendo sin ellas. Eso es bueno, ya que los monopolios rara vez, si acaso, benefician al cliente. Cuando el reinado libre territorial de las compañías de cable llegó a su fin con la llegada de proveedores de satélites como DirecTV y DISH, los suscriptores fueron los ganadores finales. Ciertamente, ese no habría sido el caso si la respuesta hubiera sido prohibir o limitar la actividad de DirectTV. No estoy seguro de por qué la respuesta sería diferente cuando se trata de aquellos que brindan servicios educativos.

Un punto de protesta popular entre el bando anti-chárter es que las escuelas chárter tienen un efecto adverso sobre las escuelas tradicionales de vecindario y, por lo tanto, sobre los estudiantes y las familias en general. Desafortunadamente, es un tema de conversación pegadizo y muy a menudo creído sobre un tema que es mucho más complejo y multifacético. Si, como alternativa, hay algunas maneras en que la existencia de escuelas chárter, a veces para bien, a veces para mal, hace que las cosas sean más difíciles para las escuelas tradicionales del distrito, pero también hay una variedad de pruebas que muestran cómo pueden ser beneficiosas, no solo para los estudiantes y sus familias, pero también para las escuelas locales. Por ejemplo, un estudio de la Universidad de Temple revisado por expertos sobre escuelas públicas tradicionales y chárteres en la ciudad de Nueva York encontró que, de hecho, la presencia de chárteres en realidad aumentó los puntajes en las pruebas de matemáticas e inglés, llevó a un aumento en el gasto por alumno y tendió a aumentar la seguridad, el ambiente y la moral escolar en las escuelas públicas vecinas. Además, el informe mostró que los efectos eran más pronunciados cuanto más cerca estaba la escuela chárter de una escuela pública tradicional, que los efectos positivos eran más fuertes en las escuelas donde se ubicaban en las mismas instalaciones, y que los estudiantes en riesgo eran el subgrupo más beneficiado.

Si los beneficios se pueden demostrar simplemente basándose en la proximidad, imagínese lo que se podría hacer si las escuelas públicas tradicionales realmente trabajaran en colaboración con las escuelas chárter, se abrieran a compartir las mejores prácticas y, cuando fuera posible, los recursos, y se esforzaran por establecer relaciones mutuamente beneficiosas con estas escuelas en lugar de librar relaciones públicas y guerras territoriales contra ellos. Hay alguna esperanza de que la marea está cambiando lentamente. Los investigadores de la Universidad de Arkansas se centraron en la respuesta a las escuelas chárter por parte de las escuelas tradicionales en 12 ciudades importantes de los Estados Unidos y concluyeron: "Las escuelas públicas tradicionales son conscientes de las amenazas que plantean los proveedores de educación alternativa, pero están analizando los movimientos realizados por los competidores y demostrando que pueden tener la habilidad de reflexionar, replicar, experimentar y establecer asociaciones con proveedores de opciones escolares. La evidencia sugiere que, si bien el cambio burocrático a menudo puede ser lento, puede ser un error subestimar la capacidad de estas instituciones burocráticas para reformarse, adaptarse y ajustarse en vista de los entornos cambiantes".

Amo a los maestros, y como yo fui uno también, mi inclinación natural es siempre apoyarlos. Como hijo de padres que fueron activistas en los años sesenta y setenta, también me siento atraído por aquellos que se enfrentan a la burocracia y a los que están en el poder y exigen mejor. Sé que los distritos escolares pueden ser enloquecedoramente e inexcusablemente lentos para responder a los cambios necesarios para las escuelas y al apoyo para las aulas y los que los dirigen. Valoro las escuelas públicas de distrito sólidas, tengo un gran interés en ellas y mi hija ahora asiste a una, estoy totalmente de acuerdo en que es importante luchar por su salud y prosperidad, y claramente muchos de los problemas por los cuales el sindicato está en huelga son vitales para mejorar los resultados para los estudiantes. En mi corazón, la parte emocional de mí quiere estar de pie con ellos en la línea de piquete.

Pero el lado lógico de mí está en conflicto. Para mí, aunque al sindicato le gustaría representar el conflicto como si se tratara de defender a los estudiantes y maestros, sobre el tamaño de las clases y el personal más vital, no lo es. Si lo fuera, ya se habría resuelto porque nadie está en contra de esas cosas. Ni el distrito, ni la junta, ni el estado, ni las escuelas chárter, ni nadie. La huelga es sobre el dinero, y más específicamente, si hay suficiente para dar respuesta a las demandas idealistas del sindicato que, en un mundo perfecto, sería una conclusión inevitable. Desafortunadamente, como a mi madre siempre le gusta decirme, no se puede exprimir la sangre de una piedra, y la desagradable realidad es que, al final, eso es lo que el sindicato, por muy bien intencionados que sean la mayoría de sus miembros, está pidiéndole a LAUSD que haga. Múltiples organizaciones, incluidas algunas independientes, han advertido que el uso de reservas únicas para los gastos continuos que busca el sindicato es una receta para la insolvencia acelerada y la posible toma de control por parte del estado. Por el contrario, no se ha ofrecido ninguna investigación independiente para respaldar las afirmaciones del sindicato en sentido contrario. Eso es muy difícil de ignorar, no importa cuánto ame y quiera apoyar a los maestros y estudiantes. Gran parte de la reserva en cuestión de casi $1.9 mil millones de dólares en cuestión ya está destinada para aumentos de empleados y se está utilizando para ayudar a financiar la obligación de las pensiones de jubilación y la atención médica, un tema sobre el cual el sindicato no está interesado en hablar. No importa cuán valiosa sea la causa, simplemente no se puede gastar dinero que, en esencia, ya se ha gastado.

Casi puedo dejar de lado esa lógica y defender a los maestros en huelga, independientemente, simplemente porque tener una conversación sobre aumentos salariales razonables, aumento del gasto por alumno, tamaño de las clases y personal adicional es valioso en sí mismo. Es una pelea que sería mejor llevada a Sacramento que a Beaudry, pero las voces de los maestros, sin embargo, deben ser escuchadas. Si esos fueran los únicos problemas en la mesa, mi hija y yo estaríamos junto a ellos en la lluvia apoyando y atrayendo más atención necesaria a las causas.

 Pero la guerra continua contra las escuelas chárter no es algo que yo pueda apoyar con buena conciencia. Me desconcierta cómo una organización pueda afirmar en un momento que todo se trata de los estudiantes y su futuro y luego vilipendiar la elección de escuela, la innovación y las escuelas chárter en el siguiente. Para mí, eso es una contradicción directa. Usted simplemente no puede ser pro-estudiante si está en contra de las escuelas chárter. Hay demasiada evidencia que muestra el beneficio de las escuelas chárter en el ámbito educativo, en particular para los estudiantes más necesitados. Es una postura cansada y anticuada que ya apesta a interés propio, no a un interés en el bienestar de los estudiantes, las familias y las comunidades.

En este momento, hay aproximadamente 16,669 familias de LAUSD en listas de espera para escuelas chárter, 19,980 en el área metropolitana de Los Ángeles y 73,000 en todo el estado. Solo uno de cada tres padres que solicitan ingresar en las escuelas magnet ingresa. Está muy claro que los padres desean opciones de calidad, además de las escuelas públicas del vecindario que potencialmente no tienen el rendimiento adecuado. La respuesta no puede ser quitar esas opciones.

He rastreado demasiados artículos y publicaciones en las redes sociales para contar en las últimas semanas, y es simplemente enloquecedor cuántos maestros y padres parecen creer y continúan la propaganda y las mentiras. Las escuelas chárter son todo sobre el dinero. Los partidarios de las escuelas chárter son las mismas personas que apoyan a Trump y DeVos. Las escuelas chárter no tienen supervisión. Los maestros de escuelas chárter tienen menos experiencia y son menos efectivos. Las escuelas chárter seleccionan a sus estudiantes, roban los mejores y los más brillantes y rechazan a aquellos que podrían afectar negativamente sus números.

¿Pero sabe qué? Después de enseñar durante una década en escuelas chárter, trabajar con otras escuelas chárter durante ese tiempo, enviar a mi propia hija a una escuela chárter por dos años y escuchar el rango de experiencias de amigos que envían a sus hijos a escuelas chárter, puedo dar fe de que no he visto ninguna de esas cosas. Al menos en California, las escuelas chárter con fines de lucro son ilegales. El personal y las familias que los conforman tienden a ser muy liberales y demócratas. Tanto las escuelas chárter en las que trabajé como al que asistió mi hija recibían visitas de supervisión regulares del distrito y necesitaban una aprobación continua para la renovación. Como en la mayoría de los lugares, los maestros tenían diferentes niveles de experiencia, pero en general, eran dedicados y efectivos, y en los raros casos en que no lo eran, sus colegas y los administradores trabajaban estrechamente con ellos. Si aún no había mejoras, eran despedidos, un lujo que las escuelas públicas tradicionales generalmente no tienen con sus maestros sindicalizados, a excepción de alguna queja criminal. Y aparte de la primera escuela chárter donde trabajé, que aceptaba a todos porque al principio tenía muy pocos alumnos, la admisión general se realizaba mediante sorteo, selección aleatoria, no selección exclusiva y las únicas preferencias que he visto en el proceso eran para fundadores, hermanos, familia de empleados, estudiantes que vivían dentro de una proximidad determinada y, en un caso, a aquellos que calificaban para almuerzo gratuito o reducido.

También ha sido mi experiencia con todas las escuelas chárter con las que he estado asociado, que agradecen la colaboración y las relaciones de beneficio mutuo con otras escuelas de todo tipo, y tanto el personal como las familias apoyan enormemente a las escuelas públicas de la vecindad y a sus maestros. En la antigua escuela de mi hija, cuando los rumores se arremolinaban sobre visitas escandalosas y potencialmente antagónicas esta semana por parte de los manifestantes sindicales en huelga, la respuesta inmediata, aparte de la decepción, fue organizar el traer café, panecillos y rosquillas y saludarlos con sonrisas.

De manera similar, la Asociación de Escuelas Chárter de California (CCSA, por sus siglas en inglés) parece estar dispuesta a utilizar este momento como una oportunidad para extender la rama de olivo y obtener una relación de trabajo positiva y potencialmente poderosa entre las escuelas chárter y las escuelas sindicales. El viernes, la presidenta y CEO de CCSA, Myrna Castrejón, escribió una carta abierta dirigida al líder de UTLA, Alex Caputo-Pearl.

"Usted y yo conocemos a miles de maestros, consejeros y directores inspiradores de Los Ángeles que dedican sus vidas a ayudarles a los niños a prosperar en las escuelas públicas del distrito y chárter... Absolutamente vale la pena luchar por la gente que conforma nuestras escuelas públicas. Les escribo para pedirles que luchen por ellos sin enfrentarlos unos contra otros", escribió Castrejón. “El condado ha intervenido. El estado ha intervenido. El financiamiento puede y debe crecer, pero sabemos que la crisis financiera de L.A. Unificado es real. Todas las escuelas públicas de California necesitan más dinero del estado para que podamos hacer más para apoyar a nuestros estudiantes más vulnerables. Eso es algo por lo que deberíamos marchar juntos en Sacramento en lugar de luchar por las migajas en casa".

Parece una oferta razonable para aceptar. Y para un sindicato que agita actualmente pancartas y piquetes acerca de cómo representan a los estudiantes, a las familias y al futuro de la educación, debe ser un hecho absoluto.

- Michael Sweeney es ex maestro y padre de una estudiante que asiste a una escuela magnet de LAUSD