Los sindicatos finalmente llegan a la mesa de negociaciones con los padres para explorar ahorros en los costos de atención médica

Nueve meses después de aceptar venir a la mesa de negociaciones, los sindicatos de empleados de LAUSD finalmente se sentaron con los padres por primera vez el viernes para explorar formas de controlar el alto costo de la atención médica para jubilados, que consume una parte cada vez más grande de los fondos de educación cada año.

Ahora hay una etiqueta de precio de $15 mil millones para las promesas que LAUSD les hizo a los jubilados actuales y futuros por su atención médica gratuita de por vida, y la Independent Analysis Unit (Unidad de Análisis Independiente) advirtió que LAUSD no puede permitirse "pagar sobre la marcha" por estas promesas y que aún le quede suficiente dinero para educar a los niños. A menos que algo cambie, antes de que la clase de kínder de este año termine la escuela secundaria la mitad de los fondos para educación de LAUSD se destinarán a los gastos de pensiones para jubilados y atención médica. Eso significa que LAUSD está en proceso de convertirse en una agencia de jubilación más que en una institución dedicada a educar a los niños.

Los sindicatos de empleados priorizaron la preservación de los beneficios de salud gratuitos para jubilados sobre todas las demás necesidades al negociar esa parte del contrato primero. En febrero, presionaron a LAUSD para destinar $3.3 mil millones solo a la atención médica de los empleados, lo que deja menos dinero ahora para clases de menor tamaño, salarios de maestros y más consejeros, enfermeras y bibliotecarios.

Los maestros que trabajan actualmente ya están sintiendo el dolor del problema y exigen clases de menor tamaño bajo la amenaza de una huelga, pero ahora es demasiado tarde para que LAUSD cumpla con esas demandas. El dinero ya se ha comprometido para cubrir los costos de la atención médica para los próximos dos años, por lo que LAUSD ya no puede permitirse el disminuir el tamaño de las clases o las demandas de más consejeros sin declararse insolvente.

La buena noticia es que los maestros pueden recurrir a su propio sindicato para ayudar a resolver el problema. LAUSD se encuentra en la inusual posición de no tener control sobre sus planes de beneficios de salud para empleados. Si bien se negocia la cantidad que paga LAUSD por la atención médica, los propios sindicatos controlan los detalles de los planes a través de una entidad llamada Health Benefits Committee (Comité de Beneficios para la Salud). Cada sindicato de empleados tiene un asiento con derecho a voto en la mesa de negociaciones, y el distrito tiene un asiento.

En parte debido a este control de los empleados, los planes de beneficios de salud de LAUSD son mucho más generosos y costosos que cualquier otro distrito escolar en el estado. LAUSD ofrece a los empleados, sus familias, jubilados y cónyuges beneficios de salud de por vida sin contribución mensual para las primas de seguro. Eso cuesta más de $13,000 por empleado por año. La mayoría de los distritos requieren que los jubilados, dependientes y empleados compartan esos costos.

Si bien los padres no tienen asiento en el Comité de Beneficios de Salud o una votación, por primera vez han sido invitados a formar parte de un subcomité para explorar ahorros en los costos después de que Speak UP haya reclamado que los padres tengan un asiento en la mesa. Ben Austin, el director ejecutivo de Kids Coalition, es uno de los padres de LAUSD que se unirán a la reunión del subcomité el viernes.

Incluir a los padres en la conversación fue una de las pocas concesiones que los sindicatos hicieron en febrero cuando presionaron a LAUSD bajo la amenaza de una huelga para mantener la contribución para los beneficios de salud en sus niveles actuales durante tres años, a pesar de la disminución en la inscripción y el hecho de que el Comité de Beneficios de Salud controlado por los sindicatos ha acumulado una reserva de $300 millones.

Debido a que LAUSD es tan atípico en términos de sus planes de beneficios, hay soluciones simples que los sindicatos podrían implementar para ahorrar dinero que potencialmente podría destinarse a clases más pequeñas sin que los empleados o jubilados pierdan una cobertura de salud de calidad. Estas son algunas de las opciones y la cantidad que el director de finanzas de LAUSD cree que se podría ahorrar y usar para cubrir otras necesidades:

· LAUSD podría ahorrar $169 millones al año si los sindicatos simplemente acordaron cambiar a los empleados al plan de salud de menor costo, al tiempo que mantienen la flexibilidad de los empleados para elegir otro plan si quieren pagar la diferencia en costos. Estos $169 millones por año en ahorros cubrirían gran parte del costo de $200 millones de las demandas de tamaño de las clases de UTLA.

· Pedirles a los empleados que paguen el 20 por ciento de las primas ahorraría $206 millones por año, casi el costo exacto de las demandas de tamaño de las clases de UTLA.

· Si LAUSD continuara ofreciendo beneficios gratuitos a los empleados y un dependiente, pero les pidiera a los empleados que paguen por sus dependientes adicionales, LAUSD ahorraría $146 millones por año.

· Si LAUSD solo cubriera a los empleados y jubilados en su totalidad, pero les pidió que pagaran las primas de los dependientes, LAUSD ahorraría $460 millones.

De acuerdo con David Crane, presidente de Govern For California, LAUSD ahorraría $300 millones por año si cambiara a los jubilados de 65 años o más a Medicare y les pidiera a los jubilados menores de 65 años que busquen los subsidios de Obamacare. Los jubilados señalan acertadamente que aceptaron salarios más bajos a cambio de la promesa de beneficios de salud gratis de por vida de LAUSD, y sería injusto romper esas promesas.

Sin embargo, la realidad es que todos deben acudir a la mesa de negociaciones y colaborar en soluciones razonables y de sentido común si queremos salvar al distrito, que actualmente gasta $500 millones más cada año de lo que recibe en ingresos. Si LAUSD agota sus reservas y cae en la insolvencia, el estado asumirá el control y es probable que recorte los beneficios de los jubilados.

Esto se debe a que los beneficios son simplemente demasiado costosos para ser sostenibles, especialmente cuando muchos maestros llegan a la edad de jubilación al mismo tiempo. Un paquete de beneficios similar es lo que llevó a la ciudad de Stockton a la bancarrota, y cuando eso sucedió, Stockton eliminó los beneficios de atención médica por completo. Esperamos que los sindicatos elijan ahora soluciones más modestas, como cambiar al plan de menor costo, para que luego no se hagan recortes drásticos necesarios cuando la crisis actual empeore.

Todos debemos presionar para obtener más fondos, pero es mucho más probable que el estado y los contribuyentes contribuyan si consideran que LAUSD y los sindicatos son responsables al controlar los costos de atención médica y alinear los planes de beneficios de salud con los de otros distritos.

Si bien los sindicatos tienen el poder de solucionar este problema de manera unilateral al hacer cambios en el plan, la Junta de LAUSD también es responsable de la situación en la que estamos ahora. Durante muchos años, la junta no ha reservado dinero para financiar las promesas hechas a los jubilados. La junta tampoco impulsó a los sindicatos a hacer los cambios necesarios a los planes en febrero reduciendo el monto pagado al Comité de Beneficios de Salud.

Los miembros de la junta, excepto Nick Melvoin, quien advirtió que el acuerdo era inasequible, creyeron erróneamente que conceder a las demandas de UTLA en materia de salud evitaría una huelga. Es evidente que LAUSD debería haber insistido en negociar todo el contrato de una vez, porque tan pronto como se firmó el acuerdo de atención médica, el sindicato comenzó a hacer ruidos sobre el salario y el tamaño de las clases. Pero para entonces ya era demasiado tarde. Los $3.3 mil millones ya estaban comprometidos para el cuidado de la salud.

El paquete de beneficios de salud inusuales de LAUSD es también la razón principal por la cual los maestros no deben esperar que el estado ayude a rescatarlos si los maestros se van a la huelga. Es mucho más probable que el estado les diga a los maestros que miren internamente y presionen a sus propios sindicatos para que realicen cambios modestos en el plan de beneficios con el fin de encontrar el dinero para satisfacer sus otras demandas.

Será interesante observar si los maestros más jóvenes y más sanos que dan prioridad a salarios más altos y clases más pequeñas sobre los costosos beneficios de salud de por vida presionarán a su sindicato para que realice esos cambios. Los maestros jóvenes serán los primeros despedidos cuando los empleos se recorten debido a la crisis financiera, y los que sobreviven tendrán que enfrentarse a clases de mayor tamaño. Pero ahora tienen la ventaja de amenazar con retener las cuotas sindicales si no se consideran las necesidades de los maestros más jóvenes.

Esperamos que haya un esfuerzo genuino para resolver este problema cuando todas las partes vengan a la mesa de negociaciones el viernes. Algo se tiene que hacer.

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