La elección especial del Distrito 5, este martes, podría cambiar el papel de la Junta de LAUSD

HEATHER REPENNING con su hija

HEATHER REPENNING con su hija

Este martes, los electores irán a las urnas para participar en la elección especial del Distrito 5 de la Junta de LAUSD, el que permanece sin representación desde el verano pasado, cuando Ref Rodríguez renunció. La competencia entre las candidatas Heather Repenning y Jackie Goldberg podría marcar un cambio significativo en la dirección de la junta.

Raza y Representación de Padres

Si bien el Distrito 5 fue diseñado específicamente de acuerdo con la Ley de Derechos de Votación para maximizar la posibilidad de representación latina, ambos candidatas son blancas y viven en la parte más gentrificada del norte del Distrito 5, que incluye Echo Park, Silver Lake, Los Feliz y Eagle Rock.

Sin embargo, la mayoría de los padres en el Distrito 5 son latinos de bajos ingresos, y muchos de ellos viven en la parte sureste del distrito que incluye Huntington Park, Cudahy y Maywood, donde muchas escuelas efrentan dificultades. La pérdida de un representante latino marcará un cambio significativo en la junta.

Repenning, que cuenta con el respaldo del alcalde Eric Garcetti, habla español con fluidez, una de las prioridades de los padres latinos en el Distrito 5, mientras que Goldberg no lo hace. De hecho, algunos padres se sintieron ofendidos cuando el año pasado, Goldberg le pidió a la junta que la designara para el puesto, sin tomar en cuenta ningún comentario público, lo que los padres consideraron les negó el derecho de seleccionar a su representante.

Una campaña de anuncios de ataque, financiada por un grupo independiente operado por el Local 99 de SEIU, sindicato que representa a conductores de autobuses, trabajadores de cafetería y asistentes de educación especial del LAUSD; hizo resurgir una cita textual racialmente insensible de Goldberg, que fue publicada en el Los Angeles Times, cuando esta formó parte de la junta escolar a fines de la década de 1980, en la que sugirió que la cultura latina era la culpable de las altas tasas de deserción escolar.

Los votantes latinos en el sureste apoyaron a Graciela Ortiz, miembro del Consejo de Huntington Park, quien quedó a 31 votos de permanecer como finalista, pese a enfrentar una desventaja masiva en su financiamiento. Y aunque posteriormente, Ortiz otorgó su apoyo a Repenning, queda por verse si la participación latina en el sureste será un factor determinante en esta contienda. 

Si resulta electa, Repenning sería la única madre de un estudiante de LAUSD, que es miembro de la junta escolar. Su hijo asiste a la escuela de su vecindario, Ivanhoe, que se compone de un 66 por ciento de población blanca, donde solo el 11 por ciento es considerada de bajos ingresos, una proporción muy por debajo del promedio del distrito. En un foro de candidatos el jueves por la noche en la escuela charter Gabriella, Repenning se describió a sí misma como "una voz para todos los padres, sin importar en qué escuela se encuentre su hijo".

"Me gustaría que el distrito unificado de Los Ángeles pudiera ofrecer una escuela de vecindario excelente para cada familia", dijo Repenning. “Lo hemos hecho en algunas comunidades, pero no lo hemos hecho de manera persistente ... Es muy, muy importante para mí que los padres estén comprometidos, que participen en la toma de decisiones y que realmente estén en la mesa”.

Dominio creciente de la fuerza laboral

Si bien muchas de las recientes elecciones de la junta escolar se han presentado como una batalla campal entre candidatos respaldados por el sindicato de Maestros Unidos de Los Ángeles (UTLA) o la Asociación de Escuelas Chárter de California (CCSA), ese no es el caso con la elección especial en el Distrito 5. En esta elección, los principales patrocinadores han sido los dos sindicatos locales. UTLA está respaldando a Goldberg, mientras que el Local 99 de SEIU, está respaldando a Repenning. CCSA no respaldó a ninguno de los candidatos, en parte, porque ninguno de estos buscó el respaldo del grupo.

Independientemente de quién gane, esta elección probablemente signifique un cambio importante en la junta, marcado por el dominio de los grupos de intereses especiales de los empleados adultos, lo que posiblemente dificultará que el superintendente controle los gastos del distrito, mientras la Oficina de Educación del Condado de Los Ángeles amenaza con arrebatar el mando. 

Si Goldberg resulta electa, UTLA recuperará un mando sólido en tres posiciones de la junta, con un posible cuarto voto de Richard Vladovic (Distrito 7), cuya capacidad para determinar la dirección de esta, aumentará en su último año de servicio. Vladovic ha sido un firme partidario del superintendente Austin Beutner y generalmente, ha instado a la responsabilidad fiscal. Sin embargo, en su historial aparece que se abstuvo en una votación clave el año pasado, que controlaría los costos de atención médica de los sindicalizados, lo que está consumiendo una porción cada vez mayor del presupuesto.

Entre las dos candidatas, Repenning es quien ha señalado que está más abierta a una reforma. En un foro el jueves por la noche, dijo que quiere echar un "vistazo" al presupuesto del LAUSD y que está abierta a examinar los cambios en los planes de beneficios para las nuevas contrataciones, mientras que Goldberg no.

 En cuanto al destino de Beutner, Goldberg habló públicamente en la junta en contra de su contratación y criticó su "falta de transparencia" en el foro del jueves. Repenning por su parte dijo que Beutner "tuvo un comienzo realmente difícil" y que tuvo "grandes desafíos en su comunicación", pero le dio crédito por resolver la huelga de UTLA con rapidez. Dado que cuatro de los actuales miembros de la junta votaron para contratar a Beutner, esta elección no conducirá a un cambio automático en el liderazgo del distrito, a menos que uno de sus aliados se retracte.

Opción de escuela y Chárteres

A raíz de la huelga de UTLA, la junta del LAUSD ha tomado una postura cada vez más hostil hacia las escuelas autónomas o charters, a instancias del sindicato. De hecho, todos y cada uno de los miembros de la junta, excepto el vicepresidente Nick Melvoin (Distrito 4), votaron a favor de una resolución en la que se pide al estado que imponga una moratoria a las nuevas escuelas chárter en el LAUSD para resolver la huelga de UTLA.

Tanto Repenning como Goldberg dijeron que habrían votado de la misma manera si estuvieran en la junta en ese momento. Ambas también dijeron al inicio de sus campañas que rechazarían el dinero de CCSA, dado que el ex miembro de la junta del Distrito 5, dirigió una red de escuelas chárter, esto también marca un cambio significativo. 

JACKIE GOLDBERG

JACKIE GOLDBERG

Sin embargo, las dos candidatas muestran diferencias en este tema, tanto en términos de estilo como de sustancia. El año pasado, Goldberg acusó a los miembros de la junta escolar que habían sido apoyados por CCSA de haber “vendido tu alma al diablo”. Goldberg tuvo un acalorado intercambio con padres chárter en un foro a principios de la semana pasada, después de sugerir que los padres que eligen las escuelas chárter estaban perjudicando al distrito.

Mientras tanto, Repenning dijo en un foro la semana pasada que le gustaría atraer a los padres chárter de regreso al distrito, pero también reconoció que, "a menos que el LAUSD pueda proporcionar una escuela de calidad para cada vecindario, los padres buscarán algo más. Los padres van a luchar por lo mejor para nuestros hijos. Ese es nuestro trabajo” agregó.

Repenning también afirmó que rechaza la retórica que convierte a los padres chárter en chivos expiatorios culpándolos por los problemas financieros del distrito, conflicto que ella atribuye más a una burocracia abultada. "Se culpa a las escuelas chárter por los muchos problemas que enfrenta el Distrito Unificado de L.A.", dijo. "No creo que sea justo, y no creo que eso sea correcto".

Goldberg, por otro lado, ha difundido información errónea sobre las escuelas chárter, calificándolas de "privadas" en lugar de públicas y declaró durante una reciente entrevista de radio (a las 22:26 de este video) que las escuelas autónomas se crearon en el Sur en la década de 1950 como una reacción a la segregación escolar. En realidad, la primera ley de escuelas chárter fue aprobada en 1991, en Minnesota, después de que el concepto fuera respaldado públicamente por el jefe de la Federación Americana de Maestros en 1988, según The New York Times. California aprobó su primera ley de escuelas autónomas o chárter,  en 1992.

Sobre la cuestión de la ubicación conjunta de las escuelas chárter, Goldberg dijo la semana pasada en un foro, que "debería evitarse"; mientras que Repenning expresó que quiere ser justa "para ambas partes" y sugirió que el LAUSD debería asignar el dinero del alquiler que las chárteres pagan a la escuela del distrito que les presta su espacio, para crear un beneficio para la escuela de origen.

Goldberg también dijo el jueves pasado que respalda los proyectos de ley que están siendo considerados por la legislatura estatal y que crearían una moratoria en las nuevas escuelas chárter y eliminarían el derecho al proceso de apelaciones, cuando el distrito niega el establecimiento de una nueva chárter. Estos proyectos de ley podrían potencialmente llevar al cierre de escuelas chárter de gran éxito, que el distrito considere competencia financiera. Repenning, por otro lado, dijo que una moratoria de cinco años era "extrema", pero indicó apoyo para reformas más modestas a las leyes estatales de escuelas autónomas.

"El L.A. Times respaldó mi campaña y me llamó una voz independiente, lo cual aprecio porque creo que eso es lo que se necesita en nuestra junta escolar en este momento", dijo Repenning en el foro del jueves. "No me estoy postulando para continuar las interminables guerras entre la asociación chárter y UTLA. Me estoy postulando porque quiero poder representar realmente la perspectiva de los niños y los padres y brindar una voz justa que tome todos los problemas por sus méritos".

 Nota: El jefe de la campaña de Jackie Goldberg contactó a Speak UP Election Watch para solicitar una entrevista, pero posteriormente la canceló.  Speak UP no ha endosado a ninguna de las candidatas en esta contienda.