LAUSD Strikes Deal To Save Charters, Update Policies

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With significant assistance from Board Vice President Nick Melvoin, LAUSD and charter leaders reached a compromise agreement to save 11 charter schools from denial because of a policy dispute over language the district requires all charters to place in their petitions for approval and renewal.

Parents rally to save their school outside the LAUSD Board meeting Nov. 7

Parents rally to save their school outside the LAUSD Board meeting Nov. 7

The deal will allow charters to negotiate multi-year lease agreements for campus space and to have more predictability and transparency in terms of the rules and policies they will have to follow on an annual basis.

“This was a group of adults coming together on all sides to put kids first,” said Melvoin (BD4), who helped broker the agreement. He added that he hoped the resolution of the dispute would return everyone’s focus to “student achievement and what’s happening in classrooms, and not adult process questions that can unmoor us from that mission.”

At the start of Tuesday’s LAUSD Board meeting, which was dedicated exclusively to charter issues, Acting Superintendent Vivian Ekchian reversed the district’s denial recommendations for 11 charters that were on the chopping block for reasons that had nothing to do with how well they served kids: eight Alliance renewals, one new STEM Prep, one new Equitas petition and one Magnolia renewal. LAUSD also removed conditions it had attached to the renewal of six high-performing KIPP schools and one new KIPP petition that were unrelated to student achievement.

The Board ultimately followed all the LAUSD staff recommendations, unanimously approving 30 charters in total and denying one new charter petition (International Studies Language Academy) and two charter renewals (Magnolia Science Academy 5 and North Valley Military Institute) because of concerns over academic performance and fiscal health.

Ekchian announced that the updates to the District Required Language (DRL) would apply to all charters going forward. Both sides compromised to reach a deal. Charters did not receive any changes to the Office Of Inspector General, which investigates potential wrongdoing, or to language about the district’s federal court order on special education or on student discipline.

“The updates to the District Required Language do not in any way change the district’s oversight responsibilities under the law or diminish requirements for charter schools authorized by LA Unified,” Ekchian said. “It’s also important to note that no changes were made to the district’s language pertaining to public accountability or student and staff safety.”

Five charter leaders who pushed for the changes -- at risk of having their petitions denied -- praised the outcome. “Today shows that when charter schools and the district work together, kids win,” leaders from KIPP, Equitas, Stem Prep, Magnolia and Alliance said in a joint statement. “We are proud to have stood up for policies that will have a major impact on our students and teachers…Getting here was a difficult process, but it shows what can be accomplished through collaboration.”

In addition to removing barriers to longer campus lease agreements, the district also agreed to settle disputes over space within 40 days so “our students, families and teachers can pursue long-term, stable, sustainable homes,” and “will have certainty sooner about where their schools will be located,” the charter leaders said.

The district also agreed to allow charters to choose special education providers other than LAUSD. And it agreed to provide a clear list of Board-approved policies that charters have to follow annually, rather than allowing staff to change and enforce policies on a whim. 

“Instead of scrambling to understand and adhere to constantly changing, arbitrary policies – [we] will have far more time and resources to focus on student needs and student learning,” the charter leaders said. “This will increase accountability and transparency.”  

So far, the Board appears to be staking out a Kids-First middle ground -- focusing almost single-mindedly on student achievement data, and improving outcomes for the district’s most vulnerable students, such as English Language Learners. Board Member Kelly Gonez (BD6) added some amendments to a couple of charters requiring additional benchmarks focused on student achievement, but she also questioned why another school’s benchmark was needed and called for consistency.

Magnolia Science Academy 5 Parents testify on behalf of their Kids' school. The Board denied their renewal.

Magnolia Science Academy 5 Parents testify on behalf of their Kids' school. The Board denied their renewal.

And when it came to Magnolia 5, the Board showed little mercy for the school’s struggles, even though the district itself created them, according to Magnolia CEO Caprice Young, by uprooting the school from its Hollywood home and forcing it to restart on short notice with an entirely new student body in the Valley.

Because of the move, the student data at Magnolia 5 only reflected three years of work on the current students instead of five, she said. Despite showing stronger student growth than nearby schools with a highly vulnerable population, the overall scores were not higher than surrounding schools so the board voted to deny.  

“This is completely unfair,” Young told Speak UP. “We had an ongoing successful school in Hollywood that was doing beautifully, and then the district decided on a whim, we’re going to move you…It was heart-wrenching because none of our families were able to commute the 16 ½ miles.”

Young said she plans to appeal the decision to the Los Angeles County Board Of Education, which has already authorized three of her schools that were denied by LAUSD in the past.

“LAUSD has a track record of denying successful Magnolia schools,” Young said. “I was hopeful the newly elected Board would give us the benefit of the doubt. Certainly our families did when they supported them. I think the District staff felt like they had to cut somebody just to flex their muscles. I think it’s just politics.”

Melvoin, however, said that the law requires the Board to weigh student achievement more than any other factor in the renewal process. And that’s precisely what the Board did Tuesday. He also called on LAUSD to hold its own traditional schools to the same accountability standards and to focus just as much on raising student achievement at every LAUSD school as it does on charters the district authorizes.


LAUSD Llegua A Un Acuerdo Para Salvar Charters, Actualiza Políticas


Con significante asistencia del vice presidente de la Junta Nick Melvoin, el LAUSD y los líderes de las escuelas charter llegaron a un acuerdo de compromiso para salvar a 11 escuelas charter de la negación debido a una disputa política sobre el idioma que el distrito exige que todas las escuelas presenten en sus peticiones para su aprobación y renovación.

El acuerdo permitirá a las escuelas charter negociar contratos de arrendamiento de varios años para el espacio del campus y tener más previsibilidad y transparencia en términos de las normas y políticas que tendrán que seguir anualmente.

"Éste fue un grupo de adultos que se unieron por todos lados para poner a los niños primero," dijo Melvoin (BD4), quien ayudó a negociar el acuerdo. Añadió que esperaba que la resolución de la disputa devolviera el enfoque de todos al "rendimiento estudiantil y lo que está sucediendo en las aulas, y no a las preguntas del proceso de adultos que pueden sacarnos de esa misión."

Al comienzo de la reunión de la mesa directiva del LAUSD del martes, que se dedicó exclusivamente a cuestiones estatutarias, La Superintendente Interna Vivian Ekchian revirtió las recomendaciones de negación del distrito para 11 charters que estaban en el tajo por razones que no tenían nada que ver con lo bien que atendían a los niños: ocho renovaciónes Alliance, una nueva STEM Prep, una nueva petición   de Equitas y una renovación de Magnolia. LAUSD también eliminó las condiciones que había unido a la renovación de seis escuelas KIPP de alto rendimiento y una nueva petición de KIPP que no estaban relacionadas con el rendimiento estudiantil.

La junta finalmente siguió todas las recomendaciones del personal de LAUSD, aprobó unánimemente 30 charters en total y denegó una nueva petición de constitución (International Studies Language Academy) y dos renovaciones de la charter (Magnolia Science Academy 5 y North Valley Military Institute) debido a preocupaciones sobre el rendimiento académico y salud fiscal.

Ekchian anunció que las actualizaciones del Lenguaje Requerido del Distrito (DRL) se aplicarían a todas las charters en el futuro. Ambas partes se comprometieron a llegar a un acuerdo. Charters no recibieron ningún cambio en la Oficina del Inspector General, que investiga las fechorías potenciales, ni en el lenguaje sobre la orden del tribunal federal del distrito sobre educación especial o sobre la disciplina del estudiante.

"Las actualizaciones del Lenguaje Requerido del Distrito de ninguna manera modifican las responsabilidades de supervisión del distrito según la ley o disminuyen los requisitos para las escuelas autónomas autorizadas por el LAUSD," dijo Ekchian. "También es importante tener en cuenta que no se realizaron cambios en el lenguaje del distrito con respecto a la responsabilidad pública o a la seguridad de los estudiantes y el personal."

Cinco líderes estatutarios que presionaron por los cambios -en riesgo de que se les negaran sus peticiones eligió el resultado. "Hoy se muestra que cuando las escuelas chárter y el distrito trabajan juntas, los niños ganan", dijeron líderes de KIPP, Equitas, Stem Prep, Magnolia y Alliance en un comunicado conjunto. "Estamos orgullosos de haber defendido las políticas que tendrán un gran impacto en nuestros estudiantes y maestros...Llegar aquí fue un proceso difícil, pero muestra lo que se puede lograr a través de la colaboración."

Además de eliminar las barreras a los contratos de arrendamiento de campus más largos, el distrito también acordó resolver las disputas sobre el espacio dentro de los 40 días para que "nuestros estudiantes, familias y maestros puedan buscar viviendas sostenibles, estables a largo plazo" y "tendrán certeza antes donde se ubicarán sus escuelas," dijeron lis líderes de charters.

El distrito también acordó permitir que los charters elijan proveedores de educación especial que no sean LAUSD. Y aceptó proporcionar una lista clara de las políticas aprobadas por el consejo que los estatutos deben seguir anualmente, en lugar de permitir que el personal cambie y haga cumplir las políticas por capricho.

En lugar de esforzarse por comprender y adherirse A políticas arbitrarias y constantemente cambiantes, [tendremos] mucho más tiempo y recursos para enfocarnos en las necesidades de los estudiantes y el aprendizaje de los alumnos," dijeron los líderes de las escuelas autónomas. "Esto aumentará la responsabilidad y la transparencia."

Hasta ahora, la Junta parece estar estableciendo un terreno intermedio para Niños Primero,  centrándose casi exclusivamente en los datos de rendimiento estudiantil y mejorando los resultados para los estudiantes más vulnerables del distrito, como los estudiantes del idioma inglés. La miembra de la Junta Kelly Gonez (BD6) agregó algunas enmiendas a un par de estatutos que requieren puntos de referencia adicionales centrados en el rendimiento estudiantil, pero también cuestionó por que se necesitaba otro punto de referencia de la escuela y pidió coherencia.

Y cuando se trató de Magnolia 5, La Junta mostró poca piedad por las luchas de la escuela, aunque el distrito mismo las creo, según Caprice Young, CEO de Magnolia, al desarraigar la escuela de su hogar en Hollywood, y obligarla a reiniciarse con poca anticipación y un cuerpo estudiantil completamente nuevo en el Valle.

Debido a la mudanza, los datos de los estudiantes en Magnolia 5 solo reflejaron tres años de trabajo en los estudiantes actuales en lugar de cinco, dijo ella. A pesar de mostrar un crecimiento estudiantil más fuerte que las escuelas cercanas con una población altamente vulnerable, los puntajes generales no fueron más altos que los de las escuelas vecinas, por lo que la junta motor para negarlo.

"Esto es completamente injusto," dijo Young a Speak UP. "Tuvimos una escuela exitosa en Hollywood que estaba muy bien, y luego el distrito decidió por capricho, vamos a conmoverlo...Fue desgarrador por qué ninguna de nuestras familias pudo conmutar las 16 millas y media."

Young dijo que planea apelar la decisión ante la Junta de Educación del Condado de Los Ángeles, que ya ha autorizado tres de sus escuelas que el LAUSD negó en el pasado.

"LAUSD tiene un historial de negar Escuelas exitosas de Magnolia," dijo Young. "Tenía la esperanza de la Junta recién él decida nos diera el beneficio de la duda. Ciertamente, nuestras familias lo hicieron cuando los apoyaron. Creo que el personal de distrito sintió que tenían que cortar a alguien sólo para flexionar sus músculos. Creo que sólo política."

Sin embargo, Melvoin dijo que la ley requiere que la Junta evalué el rendimiento de los estudiantes que cualquier otro factor en el proceso de renovación. Si eso es precisamente lo que hizo en la Junta el martes. También hizo un llamado al LAUSD para que mantenga sus propias escuelas tradicionales con los mismos estándares de responsabilidad que se concentre tanto en aumentar el rendimiento estudiantil en cada escuela del LAUSD como lo hace en las escuelas charter autorizadas por el distrito.