Short-Term Fiscal Fix Puts LAUSD Future In Peril

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It was good news-bad news on LAUSD’s financial position at last week’s LAUSD Board meeting. The good news: LAUSD is no longer planning to increase class sizes in the next two years to balance the budget. The bad news: LAUSD is essentially robbing from future generations of children and teachers to balance its budget now.

LAUSD has certified to the County that it has a “qualified” financial rating, which means it may not be able to meet its financial obligations in the next two years without cuts. LAUSD Chief Financial Officer Scott Price said LAUSD is spending $650 more per student than it receives in revenues and is quickly eating through its reserves.

Because LAUSD is required by law to balance its budget, the district is apparently solving its short-term budget shortfall by further endangering its long-term fiscal stability. The district has decided to take away money that it had planned to set aside to help pay down its $13.6 billion unfunded health benefits liability -- promises made to retirees and current employees who will retire in the future.

That $13.6 billion unfunded liability threatens to “overwhelm the financial sustainability of the District,” according to a report from the Independent Analysis Unit (IAU), a research arm that reports directly to the LAUSD Board.

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Board Member Kelly Gonez (BD6) warned the Board to keep the big financial picture in mind. “We can’t let short-term good news distract us from what we know to be the truth about the district’s overall fiscal health,” she said. “We have a structural deficit. Revenues from the state and the federal government are highly likely to decline over coming years, and our costs are rising…We need to plan and take serious steps now to improve our overall fiscal health and make sure we’re on strong financial footing for generations to come.”

Even if the governor fully funds the Local Control Funding Formula – which is extra money promised to vulnerable low-income and foster kids, as well as English Language Learners – it will not solve LAUSD’s long-term financial issues. “Full LCFF funding is not going to cut it. One-time money is not going to cut it,” Gonez added. “We need at the state level, significant structural reforms to the way California’s public education is funded…I think that this is a sort of sunnier picture than probably what we should take from it.”

The crux of the problem is this: As more and more employees retire every year, an increasing portion of the budget is leaving the classroom to pay for retiree pensions and healthcare costs rather than going to educate our kids. Within 15 years, healthcare costs and pensions for retirees could eat up nearly half of the LAUSD budget.

“The health of those who teach our children and keep our schools open is certainly a high priority, but there is a limit to what fraction of the budget can be devoted to it while meeting other needs,” the IAU report said.  

The report also made it clear that LAUSD simply cannot afford to “pay-as-you-go” what it has promised for future retiree healthcare benefits. Unless money is set aside in a trust to “pre-fund” the healthcare liability now, eventually there will not be enough money left in the budget to pay the promised benefits and fulfill its core mission of educating kids.

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The IAU strongly urged the Board to start pre-funding the liability at a level of a few hundred million dollars a year. (Somewhere between $100 million and $800 million would make the most sense, it said.) Instead, LAUSD is doing precisely the opposite as part of its shorter-term fiscal stabilization plan.

Savings could be found to pre-fund the liability at a sufficient level without impacting the budget, said Glenn Daley, director of the IAU, who presented a variety of options to the Board. Every $1 saved now will save LAUSD $16 in the long run, he said.

The IAU report called on the Board “to exercise leadership” to enact changes, which will require “cooperation and negotiation” with employee labor unions. Right now, employee unions have near-total power to determine their own health benefits packages and have shown little willingness to tackle the problem at all – even though its own members will suffer if the district goes bankrupt and the promises to retirees cannot be fulfilled.  

The report also warned of other public entities that have gone bankrupt as a result of their failure to act. The result was that promises that had been made to employees were broken: “As part of their bankruptcy plan, the city of Stockton totally eliminated healthcare benefits,” the report said. “Similarly, the city of San Bernardino, as part of its bankruptcy plan, reduced retiree healthcare benefits.”

Moving toward a more sustainable system now will protect teachers and their benefits and our kids in the long run. The report also gave examples of other school districts that have handled this issue in the past:

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·    “Fresno Unified School District negotiated with the teachers union to cap the amount spent on health care and to end lifetime health care benefits for all employees hired after July 2005. In addition, during negotiations, Fresno Unified added a $250 deductible and co-pays for doctor visits to reduce the cost of health care benefits.”

·    “In 2007, Clovis Unified began requiring new employees to have at least 30 years of service with the district to qualify for lifetime health care benefits. In prior years, the district required 15 years of service.”

Board Member Richard Vladovic expressed willingness to consider increasing the retirement eligibility age and switching to a single health care provider, such as Kaiser. Such changes would have to apply to current employees -- not just future hires -- to have an impact on the current liability, the report said.

While it’s clear that LAUSD needs to start pre-funding its benefits liability, we hope LAUSD comes up with a comprehensive plan to pay for it that puts the needs of kids first. While we believe that the liability absolutely must be tackled, we don’t want that pre-funding to come from areas that directly serve kids or at the expense of reasonable class sizes.  

This is why parents must be a part of the conversation. We are the only ones who can represent the best interests of our kids in this painful process. Please sign our petition to give parents a seat at the table during these negotiations and a vote to ratify employee contracts that will determine how much money remains in the classroom for our kids.

 

La Solución Fiscal A Corto Plazo Pone El Futuro Del LAUSD En Peligro

La Junta Directiva del LAUSD de la semana pasada fue una de buenas noticias-malas noticias sobre la posición financiera del LAUSD.  La buena noticia: El LAUSD ya no planea aumentar el tamaño de las clases en los próximos dos años para equilibrar el presupuesto. Las malas noticias: el LAUSD esencialmente está robando a las futuras generaciones de niños y maestros para equilibrar su presupuesto ahora.

LAUSD ha certificado al Condado que tiene una "calificada" calificación financiera, lo que significa que no podrá cumplir con sus obligaciones financieras en los próximos dos años sin recortes. El director financiero de LAUSD, Scott Price, dijo que el LAUSD está gastando $650 más por estudiante de lo que recibe en ingresos y está consumiendo rápidamente sus reservas.

Como el LAUSD está obligado por ley a equilibrar su presupuesto, el distrito aparentemente está resolviendo su déficit presupuestario a corto plazo al poner en peligro aún más su estabilidad fiscal a largo plazo. El distrito ha decidido retirar dinero que había planeado reservar para ayudar a pagar su responsabilidad de beneficios de salud no financiados de $13,600 millones: promesas hechas a jubilados y empleados actuales que se jubilarán en el futuro.

Esa obligación no financiada de $13.6 mil millones amenaza con "abrumar la sostenibilidad financiera del Distrito," según un informe de Independent Analysis Unit (IAU), un brazo de investigación que depende directamente de la Junta del LAUSD.

La miembra de la Junta Kelly Gonez (BD6) advirtió a la Junta que tenga en cuenta el gran panorama financiera. "No podemos permitir que las buenas noticias a corto plazo nos distraigan de lo que sabemos que es la verdad sobre la salud fiscal general del distrito," dijo. "Tenemos un déficit estructural. Es muy probable que disminuyan los ingresos del estado y el gobierno federal en los próximos años, y nuestros costos están aumentando...Tenemos que planificar y tomar medidas serias ahora para mejorar nuestra salud fiscal general y asegurarnos de que tengamos una sólida base financiera para las generaciones que vienen."

Incluso si el gobernador financia por completo la Local Control Funding Formula - que es dinero adicional prometido a los niños vulnerables de bajos ingresos y de crianza, así como a los que aprenden inglés - no resolverá los problemas financieros a largo plazo del LAUSD. "El financiamiento completo de LCFF no lo va a cortar. El dinero de una sola vez no va a ser suficiente," agregó Gonez. "Necesitamos a nivel estatal reformas estructurales significativas en la forma en que se financia la educación pública de California (...) Creo que es una especie de imagen más soleada de lo que probablemente deberíamos sacar de ella."

El quid del problema es este: A medida que más y más empleados se jubilan cada año, una parte cada vez mayor del presupuesto se va del aula para pagar las pensiones de los jubilados y los costos de atención médica en lugar de educar a nuestros hijos. Dentro de 15 años, los costos de atención médica y las pensiones para los jubilados podrían consumir casi la mitad del presupuesto del LAUSD.

"La salud de aquellos que enseñan a nuestros hijos y mantienen abiertas nuestras escuelas es sin duda una gran prioridad, pero hay un límite en cuanto a qué fracción del presupuesto se puede dedicar mientras se satisfacen otras necesidades," dijo el informe de la IAU.

El informe también dejó en claro que el LAUSD simplemente no puede permitirse el lujo de "pagar por uso" lo que ha prometido para los beneficios futuros de salud para jubilados. A menos que se reserve dinero en un fideicomiso para "prefinanciar" la responsabilidad médica ahora, eventualmente no habrá suficiente dinero en el presupuesto para pagar los beneficios prometidos y cumplir con su misión principal de educar a los niños.

La IAU instó encarecidamente a la Junta a comenzar a prefinanciar el pasivo a un nivel de unos pocos cientos de millones de dólares al año. (En algún lugar entre $100 millones y $800 millones tendría más sentido, dijo.) En cambio, el LAUSD está haciendo precisamente lo contrario como parte de su plan de estabilización fiscal a más corto plazo.

Se podrían encontrar ahorros para prefinanciar el pasivo a un nivel suficiente sin afectar el presupuesto, dijo Glenn Daley, director de la IAU, quien presentó una variedad de opciones a la Junta. Cada $1 ahorrado ahorrará a LAUSD $16 en el largo plazo, dijo.

El informe de la IAU pidió a la Junta "ejercer liderazgo" para promulgar cambios, lo que requerirá "cooperación y negociación" con las uniones de empleados. En este momento, las uniones de empleados tienen un poder casi total para determinar sus propios paquetes de beneficios de salud y han mostrado poca disposición a abordar el problema en absoluto - aunque sus propios miembros sufrirán si el distrito quiebra y las promesas de jubilados no pueden cumplirse.

El informe también advirtió sobre otras entidades públicas que se han declarado en quiebra como resultado de su omisión. El resultado fue que las promesas que se hicieron a los empleados se rompieron: "Como parte de su plan de quiebra, la ciudad de Stockton eliminó por completo los beneficios de salud," dijo el informe. "De manera similar, la ciudad de San Bernardino, como parte de su plan de bancarrota, redujo los beneficios de salud para jubilados."

Avanzar hacia un sistema más sostenible ahora protegerá a los maestros y sus beneficios y a nuestros niños a largo plazo. El informe también dio ejemplos de otros distritos escolares que han manejado este problema en el pasado:

·   "El Distrito Escolar Unificado de Fresno negoció con la unión de maestros para limitar el monto gastado en atención médica y para terminar los beneficios de atención médica de por vida para todos los empleados contratados después de julio de 2005. Además, durante las negociaciones, el Distrito Unificado de Fresno agregó un deducible de $250 y copagos para visitas al médico para reducir el costo de los beneficios de atención médica."

·   "En 2007, el Distrito Unificado de Clovis comenzó a exigir a los nuevos empleados que tengan al menos 30 años de servicio con el distrito para calificar para los beneficios de cuidado de salud de por vida. En años anteriores, el distrito requirió 15 años de servicio."

El miembro de la mesa directiva Richard Vladovic expresó su disposición a considerar aumentar la edad de elegibilidad para el retiro y cambiar a un único proveedor de atención médica, como Kaiser. Dichos cambios tendrían que aplicarse a los empleados actuales -- no solo a los futuros empleados --para tener un impacto en la responsabilidad actual, según el informe.

Si bien es evidente que el LAUSD debe comenzar a prefinanciar su responsabilidad por los beneficios, esperamos que LAUSD presente un plan integral para pagarlo que priorice las necesidades de los niños. Si bien creemos que la responsabilidad debe ser abordada de manera absoluta, no queremos que esa prefinanciación provenga de áreas que atiendan directamente a niños o a expensas de tamaño de clases.

Es por eso que los padres deben ser parte de la conversación. Somos los únicos que podemos representar los mejores intereses de nuestros hijos en este doloroso proceso. Por favor firme nuestra petición para dar a los padres un asiento en la mesa durante estas negociaciones y un voto para ratificar los contratos de los empleados que determinará cuánto dinero queda en el aula para nuestros hijos.