Parents Want Board To Support New STEM School

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LAUSD Board Meeting on Aug. 22:


·      WHAT: The main item up for a vote is a resolution to oppose the creation of a state-authorized STEM middle and high school in LA.

·      WHO: Board members George McKenna (BD1) and Scott Schmerelson (BD3) are sponsors of the resolution.

·      WHY: McKenna and Schmerelson claim the school is unnecessary because LAUSD already has STEM schools. They oppose the provision allowing university professors to provide instruction and they believe state oversight is too remote.

·      WHAT WE THINK: We oppose the resolution.

       * Existing STEM high schools in LAUSD are underperforming, and we should welcome innovative, high-quality STEM education, especially targeting underserved students of color and girls.

       * Given the shortage of qualified science and math teachers, we applaud the partnership with UCLA and science/tech professionals.

       * There is already a precedent for state-authorized schools, such as New West Charter, a high performing middle and high school.


By Jenny Hontz

The LAUSD Board votes Tuesday on a resolution to oppose the creation of an innovative new state-authorized STEM middle and high school intended to increase the pipeline of qualified under-represented students of color and women attending elite STEM universities and entering science, technology, engineering and math professions.

The resolution against this proposed school, which would be located in Los Angeles and operated in partnership with UCLA, demonstrates a reflexive opposition to innovation and ignores the desperate need for underserved kids to have more high-quality school options in math and science.

District 1 Board Member George McKenna and District 3 Board Member Scott Schmerelson are sponsoring the resolution opposing AB 1217, the state bill that would create the new school. The resolution claims that with 97 existing STEM magnet programs, Los Angeles is “already addressing the need for STEM education.”

There’s just one glaring problem: McKenna and Schmerelson fail to address the quality of those programs. Speak UP asked McKenna’s office to share the percentage of students that are meeting state proficiency standards in math at LAUSD’s STEM schools that admit all students – not just those serving kids chosen to attend because of high test scores.

“That would not be relevant,” said Sharon Robinson, McKenna’s chief of staff.    

We beg to differ. A quick look at the data suggests that Los Angeles has a serious need for higher-quality options. Right now, 75 percent of LAUSD 11th grade students are failing to meet or exceed state standards in math.

LA’s existing STEM schools are also underperforming in science. The average number of proficient students in schools that have “science” in their name was 51 percent, which is below the LAUSD average of 53 percent and the county average of 60 percent, according to analysis published last November by LAUSD math teacher Benjamin Feinberg on his School Data Nerd blog.

California is the fifth worst state in the nation in terms of 8th grade science performance, according to a report card from the National Assessment of Educational progress. 

And while Latino and black students represent 56 percent of total secondary enrollment in California, they only represent 28 percent of those enrolled in a calculus course, which is considered the gateway to university-level STEM degrees.

Part of the problem is the shortage of teachers qualified to teach high-level math and science.

This new STEM school proposes to address that problem by tapping university professors and science and tech professionals to teach alongside credentialed teachers – something magnet and charter schools are not able to do in the large numbers this school envisions. Universities such as Caltech and MIT have signed letters supporting the creation of this school.

Parents also see this as an incredible opportunity for kids. Speak UP member Rashidah Shakir-Blackshere, who lives in Board District 1, has a third-grade African-American son interested in studying aerospace.

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“STEM education is not just about technical aptitude. It's about building confidence in problem solving and critical thinking," she said. “What better way to foster that confidence, especially in underserved, largely minority communities, than by hands-on collaboration with scientists and engineers?”

Shakir-Blackshere teaches at LA Trade Technical College and sees first-hand how much her community needs better high school math instruction. Eighty percent of the new students test in at a remedial 6th-8th-grade level in math and have a hard time catching up. “If they’re coming in at an 8th grade level, something is missing in their formative years,” she said. “They’re stunted.”

As for a new public STEM school run in partnership with UCLA: “I only see good things coming out of it,” she said.

The entire tone of the opposition to the school suggests a hidebound mentality that puts bureaucratic rules before the needs of kids.

“It’s not a matter of not wanting to try something new,” Robinson said. “It’s a matter of the process and procedure of doing it. And there are guidelines in the state of California.”

The McKenna-Schmerelson resolution makes the tired argument that a state-run school will siphon dollars away from the district and existing LAUSD STEM schools. “If we have 100 kids in the building or 300 kids, we still have to turn on the lights,” Robinson said.

It’s high time that LAUSD reexamined that assumption and its stubborn adherence to a failed status quo. If a program is losing enrollment because it’s not successfully educating students, perhaps its time to consider turning off the lights and creating something new and better instead. 

Improve failing programs, expand the seats available at more successful programs or cut bureaucratic staff when enrollment declines. But please don’t limit quality choices for parents and kids. That’s not a kids-first solution to LAUSD’s fiscal problems.

In fact, opponents of this bill may be squandering an opportunity to help all of LA’s kids. The visionaries behind this new STEM school hope to have university professors and industry experts conducting teacher trainings to increase the pipeline of qualified STEM teachers in LA, benefitting all kids.

Fourteen other states, including Illinois, North Carolina and Texas, have established similar state-run STEM high schools that have trained thousands of teachers and produced graduates who attend the nation’s best STEM universities and who go on to be leaders in STEM fields.

Los Angeles currently has no public schools serving under-represented populations that are considered regular feeder schools to top STEM universities. This is a chance to change that.

Because the school would require a new state-authorizing model, lawmakers may have legitimate questions about transparency, accountability and local control. But that’s no reason to reject this plan out of hand, especially given the auspices behind it and the fact that other states have similar models that are successful. 

As for fears about oversight quality because of the distance between LA and Sacramento, let’s not forget that we already have schools authorized and overseen by the state, such as New West Charter, which is successful and in demand.

The bottom line: California has the country’s largest tech workforce, and its largest city should be producing graduates who are qualified to enter the field. And as Silicon Valley and Silicon Beach struggle to create a more diverse workforce, this new school, if allowed to succeed, could be part of the solution.

We urge board members not to stand in the way of progress. 

To take action, click here.


Los Padres Quieren Que La Junta Directiva Apoye La Nueva Escuela STEM

Visión de Conjunto:

• QUE: El punto principal para una votación en la reunión del 22 de agosto es una resolución para oponerse a la creación de una escuela media y secundaria STEM autorizada por el estado en LA.

• QUIEN: Los miembros de la junta George McKenna (BD1) y Scott Schmerelson (BD3) son patrocinadores de la resolución.

POR QUÉ: McKenna y Schmerelson afirman que la escuela es innecesaria porque LAUSD ya tiene escuelas STEM. Se oponen a la disposición que permite a los profesores universitarios proporcionar instrucción y creen que la supervisión estatal es demasiado remota.

LO QUE PENSAMOS: Nos oponemos a la resolución.

•Las escuelas secundarias STEM existentes en el LAUSD tienen un desempeño inferior y debemos acoger la educación STEM innovadora y de alta calidad, especialmente dirigida a estudiantes de color y niñas que reciben servicios insuficientes.

•Dada la escasez de maestros calificados de ciencias y matemáticas, aplaudimos la asociación con UCLA y los profesionales de ciencia / tecnología.

•Ya hay un precedente para las escuelas autorizadas por el estado, como New West Charter, una escuela intermedia y secundaria de alto rendimiento.


La Junta Directiva del LAUSD vota el martes una resolución para oponerse a la creación de una nueva e innovadora escuela secundaria STEM, autorizada por el estado, destinada a incrementar la cartera de estudiantes sub-representados de color y mujeres que asisten a las universidades STEM de élite y ingresan a ciencia, tecnología e ingeniería y profesiones de matemáticas. 

La resolución contra esta escuela propuesta, que estaría ubicada en Los Ángeles y operada en asociación con UCLA, demuestra una oposición reflexiva a la innovación e ignora la necesidad desesperada de que los niños desatendidos tengan más opciones escolares de alta calidad en matemáticas y ciencias. 

El miembro del directorio del Distrito 1 George McKenna y el miembro del Consejo del Distrito 3 Scott Schmerelson están patrocinando la resolución que se opone al AB 1217, la ley estatal que crearía la nueva escuela. La resolución afirma que con 97 programas STEM magnet existentes, Los Ángeles esta "ya abordando la necesidad de educación STEM."

Sólo hay un problema flagrante: McKenna y Schmerelson no abordan la calidad de esos programas. Speak UP le pidió a  la oficina de McKenna que compartiera el porcentaje de estudiantes que están cumpliendo con los estándares estatales de competencia en matemáticas en las escuelas STEM de LAUSD que admiten a todos los estudiantes - no sólo a aquellos que sirven a niños elegidos para asistir. 

"Eso no sería relevante", dijo Sharon Robinson, jefe de personal de McKenna. 

Nosotros pensamos diferente. Una mirada rápida a los datos sugiere que Los Ángeles tiene una seria necesidad de opciones de mayor calidad. En este momento, el 75 por ciento de los estudiantes del grado 11 de LAUSD no cumplen o exceden los estándares estatales en matemáticas. 

Las escuelas STEM existentes en Los Ángeles también tienen un rendimiento inferior en ciencia. El promedio de estudiantes en las escuelas que tienen "ciencia" en su nombre fue 51 por ciento, que está por debajo del promedio del LAUSD de 53 por ciento y el promedio del condado de 60 por ciento, según el análisis publicado el pasado mes de noviembre por el profesor de matemáticas de LAUSD Benjamín Feinberg en su School Data Nerd Blog. 

California es el quinto peor estado de la nación en términos de desempeño en ciencias de octavo grado, según un boletín de la Evaluación Nacional de Progreso Educativo. 

Y mientras que los estudiantes latinos y negros representan el 56 por ciento de la matrícula total en California, representan sólo el 28 por ciento de los inscritos en un curso de cálculo, que se considera la puerta de entrada a los grados STEM universitarios. 

Parte del problema es la escasez de maestros calificados para enseñar matemáticas y ciencias de alto nivel. 

Esta nueva escuela de STEM propone abordar ese problema aprovechándose de profesores universitarios y profesionales de ciencia y tecnología para enseñar junto a maestros acreditados - algo que las escuelas magnet y charter no son capaces de hacer en los grandes números que está escuela prevé. Universidades como Caltech y MIT han firmado cartas de apoyo a la creación de esta escuela. 

Los padres también ven esto como una oportunidad increíble para los niños. El miembro de UPAK Rashidah Shakir-Blackshere, que vive en el Distrito 1, tiene un hijo Afro-Americano de tercer grado interesado en estudiar aerospecial. 

"La educación STEM no es solo aptitud técnica. Se trata de crear confianza en la resolución de problemas y el pensamiento critico," Dijo ella, "¿Qué mejor manera de fomentar esa confianza, especialmente en las comunidades marginadas en su mayoría minoritarias que por la colaboración práctica con científicos e ingenieros?"

Shakir-Blackshere enseña en L.A. Trade Technical College y ve de primera mano lo mucho que su comunidad necesita una  mejor instrucción de matemáticas en la escuela secundaria. El ochenta por ciento de los estudiantes nuevos prueban en un nivel de corrección de 6º-8° grado en matemáticas y tienen dificultades para ponerse al día. "Si están llegando a un nivel 8° grado, algo falta en sus años formativos," dijo. “Están atrofiados.” 

En cuanto a una nueva escuela pública STEM dirigida en asociación UCLA: "Sólo veo cosas buenas saliendo de ellas," dijo. 

Todo el tono de la oposición a la escuela sugiere una mentalidad oculta que pone las reglas burocráticas antes que las necesidades de los niños.

"No es cuestión de no querer intentar algo nuevo," dijo Robinson. “Es una cuestión de proceso y procedimiento de hacerlo. Y hay directrices en el estado de California.”

La resolución de McKenna - Schmerelson hace el cansado argumento de que una escuela estatal succionará dólares lejos del distrito y de las escuelas existentes del LAUSD STEM. "Si tenemos 100 niños en el edificio o 300 niños, todavía tenemos que encender las luces," dijo Robinson.

Ya es hora de que el LAUSD reexamine esa suposición y su adherencia obstinada a un status que fallido. Si un programa está perdiendo la inscripción porque no está educando con éxito a los estudiantes, tal vez es hora de considerar apagar las luces y crear algo nuevo y mejor en su lugar.

Mejorar los programas fallidos, ampliar los asientos disponibles en los programas más exitosos o cortar el personal burocrático cuando la inscripción disminuye. Pero por favor no limite las opciones de calidad para padres e hijos. Eso no es una solución para los niños primero a los problemas fiscales del LAUSD.

De hecho, los opositores a este proyecto de ley puede estar desperdiciando una oportunidad para ayudar a todos los niños de LA. Los visionarios detrás de esta nueva escuela de STEM esperan tener profesores universitarios y expertos de la industria realizando entrenamientos de maestros para aumentar el oleoducto de maestros STEM calificados en LA, beneficiando a todos los niños.

Catorce otros estados, entre ellos Illinois, Carolina del Norte y Texas, han establecido escuelas estatales similares de STEM que han capacitado a miles de maestros y graduados que asisten a las mejores universidades STEM de la nación y que son líderes en los campos STEM.

Actualmente, Los Ángeles no tiene escuelas públicas que sirven a poblaciones sub-representadas que se consideran escuelas regulares de alimentación para las universidades de STEM. Esta es una oportunidad para cambiar eso.

Debido a que la escuela requeriría un nuevo modelo de autorización del estado, los legisladores podrían tener preguntas legítimas sobre la transparencia, la rendición de cuentas y el control local. Pero eso no es razón para rechazar este plan de la mano, especialmente teniendo en cuenta los auspicios detrás de él y el hecho de que otros estados tienen modelos similares que tienen éxito.

En cuanto a los temores sobre la calidad de la vigilancia debido a la distancia entre LA y Sacramento, no olvidemos que ya tenemos escuelas autorizadas y supervisadas por el estado, como New West Charter, que tiene éxito y demanda.

El resultado final: California tiene la mano de obra tecnológica más grande del país, y su ciudad más grande debe estar produciendo graduados que están calificados para entrar en el campo. Y como Silicon Valley y Silicon Beach luchan por crear una fuerza laboral más diversa, esta nueva escuela, si se le permite tener éxito, podría ser parte de la solución.

Instamos a los miembros del consejo a no interponerse en el camino del progreso.