Board Explores Health Benefits Changes To Stave Off Crisis

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By Jenny Hontz

Health, welfare and pension benefits for LAUSD employees and retirees will take up more than half of the district’s attendance revenue within 15 years unless we see drastic change. That was the stark reality laid out in a presentation to the LAUSD Board at a retreat Tuesday in which the board set goals for the year and explored options for cutting benefit costs.

Putting so much money toward retiree health and pension costs means “less money in classrooms,” said District 4 Board Member Nick Melvoin. “That’s what provokes the urgency.”

The most illuminating part of the presentation by LAUSD’s chief financial officer and chief risk officer, however, was a historical timeline explaining how LAUSD got into this mess and why it’s so hard to get out of it. In order to avert a teachers union strike in 1992, then-Assembly Speaker Willie Brown negotiated the creation of a Health Benefits Committee and handed over sole authority to labor unions to determine their own benefit plans.

LAUSD Board Retreat

LAUSD Board Retreat

The district pays a negotiated amount into a fund controlled by the committee, and the committee then controls the spending. Another troubling fact included in LAUSD CFO Scott Price’s presentation: The district has apparently been overpaying for benefits to such a degree that the committee fund has accumulated a $250 million reserve.

That surplus money is just sitting there, and despite the fiscal crisis, LAUSD has no power to reclaim it to put it toward student needs, Price told Speak UP Board Watch. In fact, LAUSD did not even get a seat at the table until 2006, and the district still only has one vote on the committee dominated by labor representatives.

Parents and kids have no voice or vote on the committee and, as District 1 Board Member George McKenna pointed out, they have not even been allowed in the room when the decisions are made.

“Children are not at the bargaining table,” he said. “Parents are not at the bargaining table. I would love to know what keeps us from having parents in the room when we’re negotiating. Not to vote but to be in the room. Parents are taxpayers.”

We agree. Right now, LAUSD covers 100 percent of lifetime health care premiums for employees, retirees and their dependents, after a set number of years of service. Healthy teachers are good for kids so Speak UP absolutely supports excellent benefits for LAUSD employees, provided that the district can afford it.

But we question both the process and the outcome. When benefits – especially for retirees -- take over such a massive portion of district Average Daily Attendance revenues, that’s not putting kids first. McKenna also acknowledged as much when he said that LAUSD’s primary purpose was not as an employment agency, but in his experience, “the employees came first,” he said. “What was left went to children to do what children need.”

We appreciate McKenna’s honesty, and we believe that needs to change. When a committee of employees controls its own benefits plans, the district’s ability to allocate limited resources more fairly is curtailed. Giving parents a seat at the negotiating table would be a start.

“This is a fiscal cliff that we’re on,” McKenna said. “We’re going to have some real serious conversations with our employees.”

Fortunately, the board members all agreed that with rising healthcare costs and a graying workforce, this is a problem that must be fixed. “The bottom line: We are not going to be able to pay all the bills in a few years if the numbers and trends continue,” said District 7 Board Member Richard Vladovic.

Possible solutions presented at the meeting included restricting the types of health plans offered, restricting eligibility, putting a cap on spending and buying out benefits. Melvoin pointed out that the district currently spends $14,000 per employee on health benefits but only offers $3,000 to employees who opt out of a plan. He suggested increasing the buyout amount.

“Any changes we make are negotiable with collective bargaining agreements,” emphasized LAUSD Chief Risk Officer Janice Sawyer.

“We can see that something needs to be done,” said District 3 Board Member Scott Schmerelson, who urged that current retiree plans not be touched but supported a change in plans for new hires instead.

When in doubt, the board should fall back on the goals and core values it laid out in its morning retreat. The goal that received the most support was this: “Everyone in the school and district works for the success of each and every child.”

That takes resources, and we urge the board to take action to ensure that kids have what they need to learn and succeed. That $250 million reserve sitting in the committee fund might be a good place to start the conversation. 

 

La Junta Directiva Explora Los Cambios De Beneficios Para Evitar Crisis

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Sin cambios drásticos los beneficios de salud, bienestar, y pensión para los empleados y jubilados de LAUSD ocuparán más de la mitad de los ingresos de asistencia del distrito en menos de 15 años. Ésa fue la cruda  realidad presentada en una presentación a la Junta del LAUSD en un retiro el martes en el que la junta fijo metas para el año y exploró opciones para reducir los costos de beneficios.  

En poner tanto dinero para los costos de jubilación y salud significa "menos dinero en las aulas" dijo Nick Melvoin, miembro del directorio del Distrito 4. Eso es lo que provoca la urgencia. 

La parte más iluminadora de la presentación del director financiero y jefe de riesgos de LAUSD fue un cronograma histórico que explicaba como él LAUSD se metió en este lío y por qué es tan difícil salir de él. Con el fin de evitar una huelga sindical de maestros en 1992, el entonces presidente de la asamblea, Willie Brown, negoció la creación de un Comité  de Beneficios de Salud y entregó la autoridad exclusiva a los sindicatos para determinar sus propios planes de beneficios.  

El distrito paga una cantidad negociada en un fondo controlado por el comité, y entonces el comité controla el gasto. Otro hecho preocupante incluido en la presentación del director financiero del CFO de LAUSD Scott Price:  El distrito aparentemente ha estado pagando demasiado por los beneficios a tal grado que el fondo del comité ha acumulado una reserva de $250 millones. 

Ese excedente de dinero es simplemente sentado allí, ya pesar de la crisis fiscal, el LAUSD  no tiene poder para reclamarlo para ponerlo a las necesidades de los estudiantes, dijo Price.  De hecho, el LAUSD  ni siquiera consiguió un asiento en la mesa hasta 2006, y el distrito todavía tiene solamente una votación en el comité dominado por representantes laborales.

Los padres y los niños no tienen voz ni voto en el comité y, como señaló el miembro del directorio del Distrito 1, George McKenna,  ni siquiera se les permite entrar en la sala cuando se toman las decisiones. 

"Los niños no están en la mesa de negociaciones" dijo. "Los padres no están en la mesa de negociación." "Me encantaría saber que nos impide tener padres en la habitación cuando  estamos negociando. No votar, pero que están en la sala. Los padres son contribuyentes."

Estamos de acuerdo. En este momento, el LAUSD cubre el 100% de las primas de atención de salud de por vida para los empleados, jubilados  y sus dependientes, después de un número determinado de años de servicio. Los maestros saludables son buenos para los niños, así que Speak UP  absolutamente beneficios excelentes para los empleados de LAUSD, siempre y cuando el distrito pueda pagarlo. 

Pero cuestionamos tanto el proceso como el resultado. Cuando los beneficios -especialmente para los jubilados- asumen una porción tan grande de los ingresos diarios de la asistencia diaria del distrito, eso no es poner a los niños primero. McKenna  también lo reconoció cuando dijo que el principal propósito LAUSD  no era como una agencia de empleo, pero en su experiencia,  " Los empleados llegaron primero," dijo.  Lo que quedó fue para los niños para hacer lo que los niños necesitan. 

Apreciamos la honestidad de McKenna, Y creemos que eso necesitas cambiar. Cuando un comité de empleados controla sus propios planes de beneficios, la capacidad del distrito para asignar recursos limitados de manera más justa es restringida. Dar a los padres un asiento en la mesa de negociación sería un comienzo. 

"Este es un acantilado fiscal en el que estamos," dijo McKenna. " vamos a tener conversaciones serias con nuestros empleados."

Afortunadamente, todos los miembros de la junta estuvieron de acuerdo en que con el aumento de los costos de atención de la salud y una mano de obra gris,  este es un problema que debe arreglarse. "El resultado final:  no vamos a ser capaces de pagar todas las cuentas en pocos años si las cifras y las tendencias continúan," dijo Richard Vladovic, Miembro del Consejo del Distrito 7. 

Las posibles soluciones presentadas en la reunión incluyeron restringir los tipos de planes de salud ofrecidos, restringir la elegibilidad, poner un tope en el casto y comprar beneficios. Melvoin  señaló que el distrito actualmente gasta $14,000 por empleado en beneficios de salud, pero sólo ofrece $3,000 a los empleados que optan por salir de un plan. Sugirió aumentar la cantidad de la compra. 

"Cualquier cambio que hagamos es negociable con acuerdos de negociación colectiva," enfatizó Janice Sawyer, Jefa de Riesgos de LAUSD. 

"Podemos ver que algo tiene que hacerse,"  dijo Scott Schmerelson, Miembro del Consejo del Distrito 3, quien instó a que en los actuales planes para jubilados no se toquen, pero  apoyó en un cambio en los planes para nuevos empleados. 

En caso de duda, la junta debe recurrir a los objetivos y valores fundamentales que  estableció. La meta  que recibió más  apoyo fue esta: "Todos en la escuela y el distrito trabajan  por el éxito de todos y cada uno de los niños. 

Eso requiere recursos, e instamos a la junta a tomar medidas para asegurar que los niños tengan lo que necesitan para aprender y tener éxito. Esa reserva de $250 millones  que se encuentran en el fondo del comité puede ser un buen lugar para comenzar la conversación.