LAUSD Board Tackles College Readiness Gap

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By Jenny Hontz

When LAUSD high school senior Marisol* signed up for a class called “College and Career Readiness,” she thought she would be getting an SAT prep class. She had completed all of her college-prep class requirements with grades of C and above but did not score well on her ACT test so she was hoping for a little help.  

But the class is not what was billed. Instead of receiving any instruction or preparation for college or careers, she and her fellow students provide free labor for the school as teaching and office assistants. Marisol helps by photocopying and grading assignments for her teacher’s freshman class.


“She gets overwhelmed a lot with her students so I’m there to help her,” said Marisol. “I’m basically working for [the teacher]. I’m glad to help her, but I was kind of excited for SAT prep class, which I thought I was going to get. The bad thing is that we don’t learn anything about college or career.”

“That doesn’t sound like something that should be happening,” said newly elected District 6 Board Member Kelly Gonez, who introduced a resolution to be voted on Tuesday that aims to help make LAUSD graduation rates more meaningful by ensuring that students are prepared for college and careers after high school. “Maybe if they were being paid, it could be workforce readiness. But I wouldn’t say that’s college readiness.”

Gonez’s resolution calls for the district to gather data on key indicators of college readiness including PSAT, ACT and AP tests scores, GPAs, and math and reading proficiency rates in the lower grades. It also calls for the district to track college application and financial aid application completion rates, college enrollment rates, the rate of students taking remedial classes in college and the rate at which students are graduating from college within six years.

The resolution, co-sponsored by District 1 Board Member George McKenna and District 7’s Richard Vladovic, also asks LAUSD to study the feasibility of providing parents with this information through a parent portal, as well as administering the PSAT test to all 8th-10th-grade students, the SAT for all 11th and 12th grade students. And it asks the district to consider the feasibility of placing a college counselor/staffer and an online platform at each high school, designed to help kids transition to college and careers.

“It’s not enough to get our low-income students and first-generation students to college,” Gonez told Speak UP Board Watch. “We have to provide the supports so that they can actually be successful when they get there.”

Gonez was driven to sponsor the resolution because of her own experiences in high school and college. Despite having a 4.2 GPA, a counselor told her “not to apply to 4-year colleges -- that they weren’t looking for someone like me,” she said. “When you’re a Latino from an area without a lot of people who have college degrees, that kind of thing is not abnormal.”

Gonez ignored the counselor’s advice, made her way to Berkeley and became the first in her family to graduate from college. But it took her time to adjust.

“I was always a very strong student, but when I arrived at Berkeley, I found myself very far behind a lot of my peers, and I really struggled. I worked three jobs and didn’t pass some of my classes. I was on the verge of dropping out the first few years. So I don’t ever want that to happen to anyone else.”

A study released last week by UCLA and Claremont Graduate University tracking the class of 2008 cohort found that 70 percent of the LAUSD graduates enrolled in two- or four-year colleges, but only 25 percent earned a degree within six years.

LAUSD graduation standards have also been the subject of scrutiny. While LAUSD a few years ago aligned its graduation standards to the A-G requirements needed to attend a Cal State or UC school, the district in 2015 lowered graduation requirements and allowed students to graduate if they have a D in college-prep classes.

This means only 55 percent of LAUSD graduates are now eligible to attend those colleges. And a full 42 percent of LAUSD graduates received diplomas only after taking online credit recovery courses whose rigor has been questioned.

The college readiness gap is a persistent national disgrace. Newly released ACT scores show that just 9 percent of students in the class of 2017 who came from low-income families, whose parents did not go to college, and who identify as black, Latino, Native American or Pacific Islander are strongly ready for college. College readiness rates for other students were 54 percent higher.

Some large charter organizations are already tracking students through college graduation and have seen college graduation rates at three to five times the national average as a result of that focus.

The Gonez resolution is a strong start to turn the goal of college readiness into a reality at LAUSD. However, Marisol’s plight demonstrates that changes need to be made on the ground at the school-site level.

Two office staffers at Marisol’s high school confirmed that students who sign up for the College and Career Readiness Class are assigned to assist teachers and office staffers at the school. “It’s basically a TA period,” one staffer said. “They help the teachers run errands, and we use them for filing.”

Students at many schools serve as TAs during elective periods, although those classes are often labeled “leadership” or “service” classes. Some parents believe this is a waste of students’ time, while others say their kids gain valuable connections to administrative staff, which might help them get college recommendations or job references in the future.  

Either way, transparency and accuracy in labeling of transcripts sent to colleges are crucial. Marisol’s mother, an immigrant from Mexico with limited English skills, was not happy that her daughter was not receiving the college preparation that the course title suggested, and her attempt to address her concerns with the school proved fruitless.

“I went to talk to the counselor, but they were busy,” she told Speak UP Board Watch. “On Back to School Night, the door to the office was closed. I found her in the hallway, but she was in a rush.”

Getting free labor from students and calling it “College and Career Readiness” strikes us as an outrageous inversion of the Kids-First ethos the new LAUSD Board is attempting to instill at the district. Instead of teachers being there to serve the low-income students trying to prepare for college, the students in the class are there to serve the needs of the teachers.

“They grade you on how you help,” Marisol said.

That’s Kids Last, not Kids First.

*Marisol’s name has been changed, and Speak UP is withholding the name of the school in order to protect the identity of the student.

La Junta de LAUSD Aborda La Brecha De Preparación Universitaria

 Kelly Gonez

Kelly Gonez

Cuando Marisol* una estudiante en su último año en una escuela secundaria de LAUSD se inscribió en una clase llamada "College and Carreer Readiness", pensó que estaría recibiendo una clase de preparación para la prueba SAT. Ella había completado todos sus requisitos de clases de preparación universitarias con  calificaciones de C y superiores, pero no obtuvo  resultados satisfactorios en su  prueba de ACT, y esperaba un poco de ayuda. 

Pero la clase no era lo que ella esperaba. En vez de recibir instrucción o preparación para la universidad o carreras, ella y sus compañeros de escuela, proporcionan ayuda gratuita  para la escuela como ayudantes de enseñanza y de oficina. Marisol ayuda a fotocopiar y calificar las tareas de los estudiantes de su maestra de primer año.

"Ella se abruma mucho con sus estudiantes, así que estoy allí para ayudarla," dijo Marisol.  "Estoy básicamente trabajando para [el maestro]. Me alegro de ayudarla, pero estaba un poco emocionada por la clase de preparación de SAT, que pensé que es lo que iba a conseguir. Lo malo es que no estamos aprendiendo nada sobre la universidad o la carrera. 

"Eso no suena como algo que debería estar sucediendo," dijo Kelly Gonez, que es recién elegida miembra del directorio del Distrito 6, quien  presentó una resolución que será votada el martes para ayudar a que las tasas de graduación del LAUSD Sean más significativas al asegurar que los estudiantes estén preparados para la universidad y carreras después de la escuela secundaria.  "Tal vez si se les pagara, podrían estar preparados para la fuerza laboral. Pero yo no diría que es la preparación para la universidad." 

La resolución de Gonez  requiere que el distrito recopile datos sobre los indicadores  principales de preparación para la universidad, incluyendo los puntajes de exámenes PSAT, ACT, y AP, el  porcentaje de grados y las tasas de competencia en matemáticas  Y lectura en los grados inferiores. También pide que el distrito rastree la aplicación de la universidad y las tasas de cumplimiento de la solicitud de ayuda financiera, las tasas de matrícula universitaria, la tasa de estudiantes que toman clases de recuperación  en la universidad y la tasa a la que los estudiantes se gradúan de la universidad dentro de seis años.

La resolución, copatrocinada por el miembro del consejo del Distrito 1, George McKenna y Richard Vladovic, del Distrito 7, también pide al LAUSD que estudie la factibilidad de proveer a los padres con esta información  A través de un portal para padres,  además de administrar la prueba PSAT a todos los de los grados 8-10, el SAT para todos los estudiantes de los grados 11 y 12.  Y pide al distrito que considere la factibilidad de colocar un consejero/miembro de la universidad y una plataforma en línea en cada escuela preparatoria, diseñada para ayudar a los niños a la transición a la universidad y las carreras. 

"No es suficiente para que nuestros estudiantes de bajos ingresos y los estudiantes de la primera generación lleguen a la universidad," dijo Gonez a Speak UP Board Watch.  "Tenemos que proporcionar los apoyos para que puedan tener éxito cuando lleguen."

Gonez  fue impulsada a patrocinar la resolución debido a sus propias experiencias en la escuela secundaria y la universidad. A pesar de tener un GPA de 4.2,  un consejero le dijo que " no se aplicará a los colegios de 4 años -  que no estaban buscando a alguien como yo," dijo. "Cuando  Uno es latino de una zona sin mucha gente que tiene títulos universitarios, ese tipo de cosas es normal. 

Gonez  ignoró los consejos del consejero, hizo su camino a Berkley y se convirtió en la primera de su familia en graduarse de la universidad. Pero le tomó tiempo adaptarse.

Siempre fui una estudiante muy fuerte, pero cuando llegue a Berkeley, me  encontré muy atrás muchos de mis compañeros, y realmente tuve problemas.  Trabajé tres trabajos y no pasé algunas de mis clases. Estaba a punto de abandonar los primeros años. Así que nunca quiero que eso suceda a nadie más. 

Un estudio publicado la semana pasada por UCLA y Claremont Graduate University  siguiendo la clase de la cohorte de 2008 encontró que el 70% de los graduados de LAUSD fueron matriculados en colegios de dos o cuatro años, pero sólo el 25% obtuvo un título en seis años. 

Los estándares de graduación del LAUSD También han sido objeto de  escrutinio.  Hace unos años, mientras que el LAUSD alineaban  sus estándares de graduación a los requisitos A-G  necesarios para asistir a una escuela de Cal State o UC, el distrito en 2015 redujo los requisitos de graduación y permitió a los estudiantes graduarse si tenían una D en las clases  preparatorias universitarias. 

Esto significa que sólo el 55% de los graduados de LAUSD  ahora son elegibles para asistir a estos colegios. Y un 42% de los graduados de LAUSD recibieron diplomas sólo después de tomar cursos de recuperación de crédito en línea cuyos rigor ha sido cuestionado. 

La brecha de preparación universitaria es una honra nacional persistente. Los resultados de ACT recientemente publicados muestran que sólo el 9% de los estudiantes de la clase de 2017 que vinieron de familias de bajos ingresos, cuyos padres no asistieron a la universidad y que  identifican como negros, Latinos, Americanos Nativos o Isleños del Pacifico.  Las tasas de preparación universitaria para otros estudiantes fueron 54% más altas. 

Algunas grandes organizaciones charter ya están rastreando a los estudiantes a través de la graduación universitaria y han visto tasas de graduación universitaria de 3 a 5 veces más del promedio nacional como resultado de este enfoque. 

La resolución de Gonez  es un fuerte comienzo para convertir la meta de preparación para la universidad en una realidad en el LAUSD.  Sin embargo, la situación de Marisol te muestra que los cambios deben hacerse en el terreno a nivel de la escuela. 

Dos empleados de oficina en la escuela secundaria de Marisol confirmaron que los estudiantes que se inscriben para la clase de preparación para colegios y carreras están asignados para asistir a maestros y empleados de oficina en la escuela. "Es básicamente un periodo de asistente de maestro," dijo un empleado.  "Ellos ayudan a los profesores a hacer recados, y a nosotros nos ayudan en la oficina."

Los estudiantes de muchas escuelas sirven como asistentes de maestros durante períodos electivos, aunque a menudo se le denomina clases de "liderazgo" o "servicio". Algunos padres creen que esto es una pérdida de tiempo de los estudiantes,  mientras que otros dicen  que sus hijos ganan conexiones valiosas con el personal administrativo, lo que  podría ayudarles a obtener recomendaciones  de la universidad o  referencias de trabajo en el futuro. 

De cualquier manera,  la transparencia y la precisión en el etiquetado de las transcripciones enviadas a los colegios son cruciales. La madre de Marisol, una inmigrante de México con habilidades limitadas en inglés, no estaba contenta de que su hija no estuviera recibiendo la preparación universitaria que sugería el título del curso, y su intento de abordar sus preocupaciones con la escuela resultó infructuoso. 

"Fui a hablar con el consejero, pero estaban ocupados," le dijo a Speak UP Board Watch. "En la Noche de Regreso a la Escuela, la  puerta de la oficina estaba cerrada. La encontré en el pasillo, pero tenía prisa."

Obtener la mano de obra libre de los estudiantes y llamarlo "College and Carreer Readiness"  nos parece una inversión indignante del ethos Niños - Primero que el nuevo Consejo del LAUSD está  tratando de inculcar en el distrito. En lugar de que los maestros estén allí para servir a los estudiantes de bajos ingresos que tratan de prepararse para la universidad, los estudiantes  de la clase están ahí para atender las necesidades de los maestros. 

"Te dan un grado por cómo ayudas en la clase," dijo Marisol. 

Eso es Niños Último, no Niños Primero. 

* El nombre de Marisol ha sido cambiado, Speak UP  está reteniendo el nombre de la escuela para proteger la identidad del estudiante.