Parents Offer Reality Check After LAUSD Pats Itself On The Back

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The LAUSD Board Spent three and half hours of its Committee of the Whole meeting Tuesday celebrating itself and its schools for progress on behalf of students. But as the meeting at Pacoima Middle School drew to a close, a group of parents provided a jarring contrast to all the congratulatory back patting.

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“We all just had a meeting and said nice lovely things to each other. What are we talking about today?” asked one impassioned LAUSD father. “We are giving data on our glorious district. I come here to find that we are in The District of Wonders. Everything is progress. Everything is wonderful. Then why are we in the 45th slot [in the nation] in terms of progress? Why do so many schools have low tests scores in English and Math? How many of our low-income kids are graduating from college?”

The meeting’s purpose was to shine a light on successful changes educators were making in their schools – many of which, by their own admission, were struggling just a few years ago – so their progress can be shared, modeled and replicated across the city. The featured presentation, entitled “Learning Together – Innovation and Improvement Sciences,” was led by Anthony Aguilar, the Director of LAUSD’s Innovation Office, whose goal is to collect and share best practices.

Aguilar spoke of making change through “incremental innovations” that he described as “specific and focused innovations that improve on what’s currently being done.” Some ideas included flipping the classroom (active work in class with online lectures at home), flexible seating, block scheduling and increasing teacher-planning time.

The Innovation Office is also tasked with working with underperforming schools that have received School Improvement Grants (SIG) from the state’s Department of Education. According to the DOE, these grants are awarded to schools, “that demonstrate the greatest need and the strongest commitment to use the funds…to substantially raise the achievement level of students in the lowest-performing schools.” 

Currently, 11 district schools are receiving SIG money, six through the end of this academic year and another five that will receive money through June 2021. San Fernando High School Principal Florentina Mendoza-Werner highlighted seven key ways she used her school’s SIG grant: to expand services and personnel in intervention, counseling, enrichment, safety and technology, as well as improving student climate and morale through a curriculum that includes favorites such as a culinary arts program.

“The culinary arts program gets our students excited to come to school and keeps them invested,” Mendoza-Werner said.  “Our students learn valuable real-life skills, have cooked for charity, have catered real-life events, and some have even found a calling and continued in the culinary arts as a college and career path.”

But after hearing multiple schools and organizations honored at the meeting, parents were not in such a feel-good mood. The words spoken at public comment stood in stark contrast to the celebration of success that had comprised most of the agenda. The parents hailed from different neighborhoods, but their words had common and persistent themes: Those schools are not our schools. Our schools are failing. Our students are being ignored. The pleas from our parents are not being heard. We are struggling, and we need help now. And no one is listening.

“I’ve seen that in Local District 2 many parents come in to tell you about these schools that are not working, but nothing is changed. There is no respect,” said a parent who identified herself as part of the Pico-Union community. “They don’t even have a plan for improving the academic achievement of our students. They give us bogus plans that say our school is doing well…I think it’s time for you to take responsibility for these schools that are failing in the district. Children are suffering. There’s families that want to help. There are volunteers, but they are just ignored or treated as servants.”

It was clear that the “incremental innovations” touted at the meeting were not cutting it.

“I look at the School Dashboard and am shocked to see all of our figures in red,” said a parent from Sylmar Leadership Academy, referring to English Language Learners. “Everybody says that we are OK, we are OK, but we’re not. Parents want to know what we can do. Where are we failing? But we’re ignored.”

It’s time for the Board to listen to parents and give us a seat at the table to make the changes needed to improve our schools. Sign our petition to give parents more power now.

-- Michael Sweeney

Los Padres Ofrecen Chequeo De Realidad Después De Que LAUSD Se Da Palmitas En La Espalda

La Junta del LAUSD pasó tres horas y media celebrándose así misma y sus escuelas por el progreso de sus estudiantes durante su reunión del Comité de toda la Asamblea el martes. Pero a medida que la reunión en Pacoima Middle School llegaba a su fin, un grupo de padres ofreció un contraste discordante a todas las palmaditas de felicitación.

"Todos acabamos de tener una reunión y nos decimos cosas lindas. ¿De qué estamos hablando hoy?" Preguntó un padre del Distrito 6 de la Junta." Estamos dando datos sobre nuestro glorioso distrito. Vengo aquí para encontrar que estamos en El Distrito de Maravillas. Todo es progreso. Todo es maravilloso. Entonces, ¿por qué estamos en el 45º puesto [en la nación] en términos de progreso? ¿Por qué algunas escuelas tienen calificaciones bajas en inglés y matemáticas? ¿Cuántos de nuestros niños de bajos ingresos se están graduando de la universidad?"

El objetivo de la reunión era arrojar luz sobre los cambios exitosos que los educadores estaban haciendo en sus escuelas, muchos de los cuales, según su propia admisión, estaban luchando hace unos años, por lo que su progreso se puede compartir, modelar y replicar en toda la ciudad. La presentación presentada, titulada "Aprendiendo Juntos - Innovación y Ciencias de la Mejora," fue dirigida por Anthony Aguilar, el Director de la Oficina de Innovación del LAUSD, cuyo objetivo es recopilar y compartir las mejores prácticas.

Aguilar habló de hacer cambios a través de "innovaciones incrementales" que describió como "innovaciones específicas y enfocadas que mejoran lo que se está haciendo actualmente." Algunas ideas incluyen voltear el aula (trabajo activo en clase con conferencias en línea en casa), asientos flexibles, bloque para programar y aumentar el tiempo de planificación de los maestros.

La Oficina de Innovación también tiene la tarea de trabajar con escuelas de bajo rendimiento que han recibido Becas de Mejoramiento Escolar (SIG) del Departamento de Educación del estado. Según el DOE, estas becas se otorgan a las escuelas, "que demuestran la mayor necesidad y el mayor compromiso de utilizar los fondos ... para elevar sustancialmente el nivel de rendimiento de los estudiantes en las escuelas de más bajo rendimiento."

Actualmente, 11 escuelas del distrito reciben dinero SIG, seis hasta el final de este año académico y otras cinco que recibirán dinero hasta junio de 2021. La directora de San Fernando High School, Florentina Mendoza-Werner destacó siete maneras clave en que usó la beca SIG de su escuela: ampliar los servicios y el personal en intervención, asesoramiento, enriquecimiento, seguridad y tecnología, así como mejorar el clima y la moral de los estudiantes a través de un plan de estudios que incluye favoritos, como un programa de artes culinarias.

"El programa de artes culinarias motiva a nuestros estudiantes a venir a la escuela y los mantiene interesados," dijo Mendoza-Warner. "Nuestros estudiantes aprenden valiosas habilidades de la vida real, han cocinado para caridad, han atendido eventos de la vida real, y algunos incluso han encontrado un llamamiento y continúan en las artes culinarias como una carrera universitaria y profesional."

Pero después de escuchar varias escuelas y organizaciones celebradas en la reunión, los padres no estaban de tan buen humor. Las palabras pronunciadas en el comentario público contrastaban con la lluvia de confeti de perogrulladas que habían constituido la mayor parte de la agenda. Los padres provenían de diferentes vecindarios, pero sus palabras tenían temas comunes y persistentes: esas escuelas no son nuestras escuelas. Nuestras escuelas están fallando. Nuestros estudiantes están siendo ignorados. Las súplicas de nuestros padres no están siendo escuchadas. Estamos luchando, y necesitamos ayuda ahora. Y nadie está escuchando.

"He visto que en el Distrito Local 2 muchos padres vienen a contarte sobre estas escuelas que no funcionan, pero nada ha cambiado. No hay respeto," dijo un padre apasionado que se identificó como parte de la comunidad de Pico-Union. "Ni siquiera tienen un plan para mejorar el rendimiento académico de nuestros estudiantes. Nos dan planes falsos que dicen que a nuestra escuela le está yendo bien...Creo que es hora de que asumas la responsabilidad de estas escuelas que están fallando en el distrito. Los niños están sufriendo. Hay familias que quieren ayudar. Hay voluntarios, pero simplemente son ignorados o tratados como sirvientes."

Estaba claro que las "innovaciones incrementales" promocionadas en la reunión no lo estaban reduciendo.

"Miro el School Dashboard y estoy sorprendido de ver todas nuestras figuras en rojo," dijo un padre de Sylmar Elementary School. "Todo el mundo dice que estamos bien, que estamos bien, pero no lo estamos. Los padres quieren saber qué podemos hacer. ¿Dónde estamos fallando? Pero somos ignorados."

Es hora de que la Junta escuche a los padres y nos dé un asiento en la mesa para hacer los cambios necesarios para mejorar nuestras escuelas. Firme nuestra petición para darles a los padres más poder ahora.