Board Debates Disrupting The System As Superintendent Search Begins

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“Disruption” was the word of the day at Tuesday’s special LAUSD Board meeting whose purpose was to set a collective mission and vision as the Board starts searching for a new superintendent to lead the district through turbulent times.

Board Member Richard Vladovic doodled a picture of a tank and called for action to "disrupt the system."

Board Member Richard Vladovic doodled a picture of a tank and called for action to "disrupt the system."

Board member Richard Vladovic (BD7) brought the topic to the table, saying his vision was to “disrupt the system, to decentralize the delivery of all services that affect children and families…Shake it so hard that you can make a difference and help those kids.”

Vladovic focused on two areas in need of radical change: the district’s financial crisis and persistently low-performing schools. “Nobody wants to talk about it. They don’t want to talk about the lowest-performing schools in a meaningful way, and we don’t want to deal with the crisis that’s looming,” he said. “We’re going bankrupt, and people don’t want to talk about that…It’s simple math. We can’t pay the maker in four years. I’m freaking out because I’ll be gone, and I don’t want this institution to go belly up.”

Vladovic told Speak UP that he’s interested in potentially hiring two superintendents: one whose sole job will be to handle finances. He praised Miguel Santana, the city’s former chief administrative officer, who helped bring the city back from the financial brink. He also said he wants to dramatically reshape the district, bringing more local autonomy and accountability and a stronger role for parents.

“We ought to turn the district upside down, divide it into really semi-autonomous districts, where they have to reflect the public,” he said. “They can’t hide. They make decisions on curriculum. They make decisions on staffing.”

Board Member George McKenna (BD1) said his top priority is to fix persistently underperforming schools, but he said political special interest groups representing employees are standing in the way.

“If we’re going to make a commitment to changing these schools, that’s a political quagmire,” McKenna said. “Because there’s great resistance from political sources who say ‘it’s not our fault. We need more money.’ Well to do what with? We have pumped money forever into underachieving schools. We’ve pumped in federal money, we’ve pumped in state money…And they’re still underachieving.”

The teachers union has refused to accept any accountability measures for its members, and the resistance is “systemic and endemic,” McKenna said. “We get pushback from employee groups…The disruption that we have to create is within the system of resistance. Adults have to be willing to sacrifice something to get there. And if they don’t sacrifice and keep insisting on me first: my personal, pecuniary, professional, political need must be met -- and they threaten: If you don’t give us this, this is what we’re going to do to you and your district. And the support we thought we had from you is going to go away.”

Board Member Kelly Gonez (BD6) offered a note of caution on the notion of disruption, urging the Board to take a measured approach.

“I think disruption is fine as long as it’s productive,” she said. “There’s a reason why there have been numerous reform efforts over many decades, and some of the same schools are still not where we would like them to be. Change is important, but it’s also important to do so in a way that’s thoughtful and that reflects what has actually worked and why.”

But Vladovic doodled a picture of a tank during the meeting and expressed frustration at the lack of urgent action. “I just want to start doing rather than talking,” he said. “I am tired of talking.” 

We applaud Vladovic for his words and urge him to start by leading the way. He has publicly criticized the three-year healthcare deal that LAUSD is bringing to the Board for a vote this month, which does not do nearly enough to tackle the district’s huge unfunded liability and structural deficit. He told LA School Report that LAUSD should have negotiated longer, but on Tuesday, he pointed to unwillingness from fellow Board members to deal seriously with the politically charged issue. Only one Board member, Vice President Nick Melvoin (BD4), has indicated a willingness to vote no.

“Nobody wants to deal with reality because they’re worried about their next election,” Vladovic told Speak UP. “I believe all employees should be in one health plan…We may have to have a contribution from each employee, which goes in a separate fund, the district matches it. You don’t retire, you get your money back plus interest.”

Vladovic has negotiated prior health deals with the unions, and we urge him to take a leadership role once again. Because he is not running for another office when his term ends in two years, he has the freedom to show some political courage and cement his legacy. We hope Vladovic puts his words into action, votes no on this bad three-year deal and leads fellow Board members toward a plan that will save LAUSD from bankruptcy. Strike a one-year deal only, and get back to the negotiating table to tackle the problem in a meaningful way before it’s too late.

Board Members Scott Schmerelson (left) and Kelly Gonez

Board Members Scott Schmerelson (left) and Kelly Gonez

The tensest moments at the meeting came during a discussion of the Board’s approach to charter schools, which McKenna described as the “elephant” in the room. Vladovic said he believes that the Board should put the needs of kids in traditional district schools first, and Board Member Scott Schmerelson (BD2) complained about a voting bloc on the Board willing to overturn staff recommendations to deny charter approvals.

“That’s not true,” Gonez shot back. “That hasn’t happened. It’s a fact. You can get the voting record…We have to tell the truth about this. I voted to non-renew three charter schools in my district…In most cases, the votes have been unanimous…I’m frustrated a little bit because if you’re going to believe the narrative about us that you hear from other people rather than listening to the people who work with you, then what is the point? We have to trust each other.”

Melvoin backed Gonez up: “While people are entitled to their own opinions, they’re not entitled to their own facts. Just look to Washington to see how carcinogenic this can be.”

Melvoin urged the Board to argue less about charter schools and focus more on improving district schools. “We spend more time talking about the schools we don’t govern than the schools we do govern,” he said. “It takes up an ungodly amount of time…Let’s let them do their thing, let’s even shrink our charter school division, and if they’re not performing, shut them down. And let’s focus our attention on the schools that we actually do govern and run…Put some accountability measures in there.” 

During more than five hours of discussion, the only mention of parents came when moderator Karin Polacheck, former Board president of Long Beach Unified School District, pushed Board members to include parents in their vision and consider their views.

Moderator Karin Polacheck urged the Board to include parents in their vision. "Do you value parents?" she asked.

Moderator Karin Polacheck urged the Board to include parents in their vision. "Do you value parents?" she asked.

“Do you believe parents, in making choice for a school, are picking a traditional school or a charter school, or would they want to pick the best school for their child?” she asked.

“They are looking for excellence,” Melvoin said. “I want parents to choose our schools because they’re the best, not because they’re the only one…The reality we need to face is that charters are symptomatic of a traditional district failing kids.”

McKenna concurred. “When you’re given an opportunity to go someplace else, why wouldn’t they take it?" he asked. “I don’t want a parent to have to go through sacrificing their children for the cause…I wouldn’t put my child in an underperforming school and say I owe it to the public school system. Why? When you have an option you didn’t have before.”

During the discussion of the Board’s core values Polacheck again focused the Board's attention on parents. “I’m going to add one piece to the core values that I think is missing: parents and community and how they fit into your values. Do you value the community? Do you value parents? Do you value collaboration?...If you have a job to do, who do you value to be partners with you?”

Vladovic agreed that parents should be empowered. “I have a core belief, a philosophical belief that parents are equal,” he said. “They should be listened to as much as anybody else…Philosophically, I believe we should take into account what parents want. We’re all here to serve parents and say yes if we can do it legally…Parents are first.”

Once again, we are encouraged by Vladovic’s words and urge him to put those words into action by giving parents a seat at the table during contract talks. Parents can be his greatest allies in saving the district from bankruptcy and creating accountability measures that will ensure all kids have effective teachers in the classroom. Give parents a seat at the table and a vote to ratify the contracts. That’s how to convert words into action and finally help turn around those low-performing schools.

No tanks required.



La Junta Debate La Interrupción Del Sistema Mientras Que Comienza La Búsqueda De Superintendente 

"Interrupción" fue la palabra del día en la reunión especial de la mesa directiva del LAUSD del martes, cuyo propósito fue establecer una misión y visión colectiva a medida que la Junta comienza a buscar un nuevo superintendente para liderar el distrito en tiempos turbulentos.

El miembro de la mesa directiva Richard Vladovic (BD7) trajo el tema a la mesa, diciendo que su visión era "interrumpir el sistema, descentralizar la prestación de todos los servicios que afectan a los niños y las familias ...agítelo tan fuerte que usted puede marcar la diferencia y ayudar a aquellos niños."

Vladovic se enfocó en dos áreas que necesitan un cambio radical: la crisis financiera del distrito y las escuelas persistentemente de bajo rendimiento. "Nadie quiere hablar de eso." No quieren hablar sobre las escuelas de menor rendimiento de una manera significativa, y no queremos lidiar con la crisis que se avecina," dijo. "Vamos a la quiebra, y la gente no quiere hablar de eso ... Es simple matemática. No podemos pagarle al fabricante en cuatro años. Me estoy volviendo loco porque me iré, y no quiero que esta institución se arruine."

Vladovic le dijo a Speak UP que le interesa contratar potencialmente a dos superintendentes: uno cuyo único trabajo será manejar las finanzas. Elogió a Miguel Santana, el ex funcionario administrativo en jefe de la ciudad, quien ayudó a que la ciudad recuperara el borde financiero. También dijo que quiere reformar dramáticamente el distrito, brindando más autonomía local y responsabilidad y un rol más fuerte para los padres.

"Deberíamos poner patas arriba el distrito, dividirlo en distritos realmente semiautónomos, donde tienen que reflejar al público," dijo. "No pueden esconderse." Toman decisiones sobre el plan de estudios. Toman decisiones sobre el personal."

El miembro de la mesa directiva George McKenna (BD1) dijo que su principal prioridad es arreglar las escuelas con bajo rendimiento persistentemente, pero dijo que los grupos políticos de interés especial que representan a los empleados están en el camino.

George McKenna

George McKenna

"Si vamos a hacer un compromiso para cambiar estas escuelas, es un atolladero político," dijo McKenna. "Porque hay una gran resistencia de fuentes políticas que dicen 'no es nuestra culpa.' Necesitamos más dinero. 'Bueno, ¿para qué? Hemos inyectado dinero para siempre en escuelas de bajo rendimiento. Hemos inyectado dinero federal, hemos inyectado dinero del estado ...Y todavía no están logrando lo suficiente."

La unión de maestros se ha negado a aceptar medidas de responsabilidad para sus miembros, y la resistencia es "sistémica y endémica," dijo McKenna. "Recibimos retrocesos de los grupos de empleados ...La interrupción que tenemos que crear está dentro del sistema de resistencia. Los adultos deben estar dispuestos a sacrificar algo para llegar allí. Y si no se sacrifican y siguen insistiendo en mí primero: se debe cumplir mi necesidad personal, pecuniaria, profesional y política--y amenazaron: si no nos dan esto, esto es lo que vamos a hacer para ti y tu distrito. Y el apoyo que pensamos que teníamos de ti se va a ir."

La miembra de la Junta Kelly Gonez (BD6) ofreció una nota de advertencia sobre la noción de interrupción, instando a la Junta a adoptar un enfoque mesurado.

"Creo que la interrupción está bien mientras sea productiva," dijo. "Hay una razón por la cual ha habido numerosos esfuerzos de reforma durante muchas décadas, y algunas de las mismas escuelas todavía no están donde nos gustaría que estuvieran. El cambio es importante, pero también es importante hacerlo de una manera que sea reflexiva y refleje lo que realmente funcionó y por qué."

Pero Vladovic garabateó una imagen de un tanque durante la reunión y expresó su frustración por la falta de medidas urgentes. "Solo quiero empezar a hacerlo en lugar de hablar," dijo. "Estoy cansado de hablar."

Aplaudimos a Vladovic por sus palabras y lo instamos a comenzar liderando el camino. Él ha criticado públicamente el acuerdo de salud de tres años que LAUSD está presentando a la Junta Directiva para un voto este mes, que no hace lo suficiente para abordar la gran deuda no financiada y el déficit estructural del distrito. Le dijo al LA School Report que el LAUSD debería haber negociado por más tiempo, pero el martes, señaló la falta de voluntad por parte de los miembros de la Junta para tratar seriamente el tema políticamente cargado. Solo un miembro de la Junta, el vicepresidente Nick Melvoin (BD4), ha indicado su voluntad de votar no.

"Nadie quiere lidiar con la realidad porque está preocupado por su próxima elección," dijo Vladovic a Speak UP. "Creo que todos los empleados deben estar en un solo plan de salud...Es posible que tengamos que contar con una contribución de cada empleado, que va en un fondo separado, el distrito lo iguala. No te retiras, recuperas tu dinero más intereses."

Vladovic ha negociado acuerdos de salud anteriores con las uniones, y lo instamos a asumir un papel de liderazgo una vez más. Debido a que no se postulará para otra oficina cuando su mandato termine en dos años, tiene libertad para mostrar coraje político y consolidar su legado. Esperamos que Vladovic ponga sus palabras en acción, vote no en este trato malo de tres años y lidere a otros miembros de la Junta Directiva hacia un plan que salvará al LAUSD de la bancarrota. Haga un trato de un año solamente, y regrese a la mesa de negociaciones para abordar el problema de una manera significativa antes de que sea demasiado tarde.

Los momentos más tensos en la reunión se produjeron durante una discusión sobre el enfoque de la Junta respecto de las escuelas charter, que McKenna describió como el "elefante" en la sala. Vladovic dijo que cree que la Junta debe priorizar las necesidades de los niños en las escuelas tradicionales del distrito, y el miembro de la Junta Scott Schmerelson (BD2) se quejó de un bloque de votantes en la Junta dispuesto a rechazar las recomendaciones del personal para negar la aprobación de las escuelas charter. 

"Eso no es cierto," respondió Gonez. "Eso no ha sucedido. Es un hecho. Puede obtener el registro de votación ...Tenemos que decir la verdad sobre esto. He votado a favor de no renovar tres escuelas charter en mi distrito...En la mayoría de los casos, los votos han sido unánimes...Estoy un poco frustrado porque si vas a creer en la narración sobre nosotros, que oyes de otras personas en lugar de escuchando a las personas que trabajan con usted, entonces ¿cuál es el punto? Tenemos que confiar el uno en el otro."

Melvoin respaldó a Gonez: "Si bien las personas tienen derecho a sus propias opiniones, no tienen derecho a sus propios hechos. Solo mire a Washington para ver qué tan cancerígeno puede ser esto."

Melvoin instó a la Junta a que discuta menos sobre las escuelas charter y se centre más en mejorar las escuelas del distrito. "Pasamos más tiempo hablando sobre las escuelas que no gobernamos que las escuelas que gobernamos," dijo. "Toma una cantidad de tiempo impía ... Permítales hacer lo suyo, incluso reduzcamos nuestra división de escuelas autónomas, y si no están funcionando, apáguelos. Y centremos nuestra atención en las escuelas que realmente gobernamos y administramos...Pongamos algunas medidas de responsabilidad allí."

Durante más de cinco horas de debate, la única mención de los padres se produjo cuando la moderadora Karin Polacheck, ex presidenta de la Junta del Distrito Escolar Unificado de Long Beach, presionó a los miembros de la Junta para que incluyan a los padres en su visión y consideren sus puntos de vista.

"¿Cree que los padres, al elegir una escuela, están escogiendo una escuela tradicional o una escuela chárter, o querrían elegir la mejor escuela para sus hijos?," pregunto.

"Están buscando la excelencia," dijo Melvoin. "Quiero que los padres elijan nuestras escuelas porque son las mejores, no porque sean las únicas... La realidad que tenemos que enfrentar es que las escuelas charters son sintomáticas de los niños que fallan en el distrito tradicional."

McKenna estuvo de acuerdo. "Cuando se les da la oportunidad de ir a otro lugar, ¿por qué no lo tomarían?," pregunto. "No quiero que un padre tenga que estar sacrificando a sus hijos por la causa ...Yo no pondría a mi hijo en una escuela de bajo rendimiento y decir que se lo debo al sistema de escuelas públicas. ¿Por qué? Cuando tienes una opción que no tenías antes."

Durante la discusión de los valores centrales de la Junta, Polacheck volvió a centrar la atención de la Junta en los padres. "Voy a agregar una pieza a los valores centrales que creo que faltan: los padres y la comunidad y cómo se ajustan a sus valores. ¿Valora a la comunidad? ¿Valoras a los padres? ¿Valora la colaboración?...Si tiene un trabajo que hacer, ¿a quién valora ser socios con usted?"

Vladovic estuvo de acuerdo en que los padres deberían tener poder. "Tengo una creencia central, una creencia filosófica de que los padres son iguales," dijo. "Deberían ser escuchados tanto como cualquier otra persona...Filosóficamente, creo que deberíamos tener en cuenta lo que los padres quieren. Todos estamos aquí para servir a los padres y decir que sí si podemos hacerlo legalmente...Los padres son los primeros."

Una vez más, nos alientan las palabras de Vladovic y le pedimos que ponga esas palabras en acción al darles a los padres un asiento en la mesa durante las conversaciones contractuales. Los padres pueden ser sus mejores aliados para salvar al distrito de la bancarrota y crear medidas de rendición de cuentas que garanticen que todos los niños tengan maestros efectivos en el aula. Ofrezca a los padres un asiento en la mesa y un voto para ratificar los contratos. Así es cómo convertir palabras en acción y, finalmente, ayudar a cambiar esas escuelas de bajo rendimiento.

No se requieren tanques.