LAUSD Board Denies School Called ‘Safe Haven’ For Many LGBT Kids

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The LAUSD Board was in the unusual position Tuesday of evaluating a new charter petition for a school that’s already serving more 1000 kids in grades TK-12, many of whom are gay and lesbian students that had been bullied at district schools.

Despite impassioned pleas from students, teachers and administrators, as well as a Hail Mary attempt to authorize the school for just one year, the LAUSD Board ultimately sided with the LAUSD staff recommendation to deny the petition for iLEAD San Fernando Valley.

 Farnaz Kaufman, director of iLEAD Encino, vows to appeal LAUSD's denial to Los Angeles County

Farnaz Kaufman, director of iLEAD Encino, vows to appeal LAUSD's denial to Los Angeles County

School administrators vowed to appeal the decision to the Los Angeles County Office of Education in hopes that students at the school will not have to find a new home. “We are not the normal new petition,” said Farnaz Kaufman, director of iLEAD Encino. “We are already operating with strong fiscal performance and governance. To shut our schools down today over no actual wrongdoing would be heart-wrenching.”

The proposed iLEAD school would have combined three iLEAD schools already operating in Encino, Van Nuys and Pacoima that blend onsite and online independent learning. The schools, currently authorized by Acton-Agua Dulce Unified, were forced to submit a new charter petition because of a state court ruling specifying that schools must be located in the same district that authorizes them.

The LAUSD Charter Schools Division recommended denial because of concerns over the school’s governance structure and potential conflicts of interest. Administrators at the schools, however, said they were willing to change their governance structure and asked Board members to place more weight on their track record than “potential” concerns.

“We don’t have potential families here. We have real children, and their real education is at risk today,” said Dave Trejo, director of iLEAD Pacoima. “There is no conflict of interest that is real…We have already operated for three years with clean financial audits. Do not punish this community for a potential issue when our real track record is clean.”

Renato Lira, head of the San Fernando Valley LGBT Community Center, pleaded with Board members to save the school, which he told Speak UP serves many LGBT kids who had been “bullied and attacked” at other LAUSD schools.

“If you guys don’t approve this school, those kids can become suicide students,” he said. “This is a safe haven. This is a school where they can be who they are.”

Board Vice President Nick Melvoin (BD4) – the only Board member who had actually visited one of the iLEAD schools -- was sympathetic to those concerns and proposed an amendment to authorize it for one year only and give it a chance to resolve concerns over the school’s governance. Board Member Ref Rodriguez (BD5) also voted in favor of authorizing the school for one year.

No other Board members backed that idea, though. Board Member Kelly Gonez (BD6) expressed concerns over poor academic performance and reclassification rates of English learners, as well as demographics that did not reflect the broader community. “It’s an equity issue,” she said. “I can’t stand by that.”

Melvoin, however, said the district needs to take a hard look in the mirror at why so many families – especially LGBT youth -- do not feel safe in district schools. “These are families that didn’t find home in LA Unified,” he said. “Why aren’t we providing homes for these kids?”

 

La Junta Escolar Niega La Escuela Llamada 'Refugio Seguro' Para Muchos Niños LGBT

El martes, el Consejo del LAUSD se encontraba en la posición inusual de evaluar una nueva petición para una escuela que ya atiende a más de 1000 niños en grados TK-12, muchos de los cuales son estudiantes gays y lesbianas que han sido intimidados en las escuelas del distrito.

A pesar de las súplicas apasionadas de los estudiantes, maestros y administradores, así como un intento de Ave Marías para autorizar a la escuela por solo un año, la Junta Directiva de LAUSD aceptó la recomendación del personal del LAUSD de negar la petición de iLEAD San ernando Valley.

Los administradores escolares se comprometieron a apelar la decisión ante la Oficina de Educación del Condado de Los Ángeles con la esperanza de que los estudiantes de la escuela no tengan que buscar un nuevo hogar. "No somos la nueva petición normal," dijo Farnaz Kaufman, directora de iLEAD Encino. "Ya estamos operando con un sólido desempeño fiscal y buen gobierno. Cerrar hoy nuestras escuelas sin ningún mal real sería desgarrador."

La escuela iLEAD propuesta habría combinado tres escuelas de iLEAD que ya operan en Encino, Van Nuys y Pacoima, que combinan el aprendizaje independiente en el sitio y en línea. Las escuelas, actualmente autorizadas por el Distrito Unificado Acton-Agua Dulce, se vieron obligadas a presentar una nueva petición de constitución debido a un fallo del tribunal estatal que especifica que las escuelas deben estar ubicadas en el mismo distrito que las autoriza.

La División de Escuelas Charter de LAUSD recomendó la denegación debido a preocupaciones sobre la estructura de gobierno de la escuela y posibles conflictos de interés. Los administradores de las escuelas, sin embargo, dijeron que estaban dispuestos a cambiar su estructura de gobierno y les pidieron a los miembros de la Junta que pongan más peso en sus antecedentes que las preocupaciones "potenciales."

"No tenemos familias potenciales aquí. Tenemos hijos reales, y su verdadera educación está en riesgo hoy," dijo Dave Trejo, director de iLEAD Pacoima. "No existe un conflicto de intereses real...Ya hemos operado durante tres años con auditorías financieras limpias. No castigue a esta comunidad por un posible problema cuando nuestro verdadero historial esté limpio."

Renato Lira, director del Centro Comunitario LGBT de San Fernando Valley, rogó a los miembros de la Junta que salven la escuela, y dijo que Speak UP sirve a muchos niños LGBT que habían sido "intimidados y atacados" en otras escuelas del LAUSD.

"Si ustedes no aprueban esta escuela, esos niños pueden convertirse en estudiantes suicidas," dijo. "Este es un refugio seguro". Esta es una escuela donde pueden ser quienes son."

El Vicepresidente de la Junta, Nick Melvoin (BD4), el único miembro de la Junta que visitó una de las escuelas de iLEAD, simpatizó con esas preocupaciones y propuso una enmienda para autorizarla por un año solamente y darle la oportunidad de resolver sus inquietudes sobre la gobierno de la escuela. El miembro de la Junta Ref. Rodríguez (BD5) también votó a favor de autorizar la escuela por un año.

Sin embargo, ningún otro miembro de la Junta respaldó esa idea. La miembro de la mesa directiva Kelly Gonez (BD6) expresó su preocupación por el bajo rendimiento académico y las tasas de reclasificación de los estudiantes de inglés, así como por los datos demográficos que no reflejaban a la comunidad en general. "Es un problema de equidad," dijo. "No puedo soportarlo."

Sin embargo, Melvoin dijo que el distrito necesita mirar detenidamente al espejo por qué tantas familias, especialmente los jóvenes LGBT, no se sienten seguros en las escuelas del distrito. "Estas son familias que no encontraron hogar en el LAUSD," dijo. "¿Por qué no estamos proporcionando hogares para estos niños?"